Eigenlijk staat niemand nog stil bij de klassieke diensten van de telecomoperator. "Mobiele telefonie en internet zijn standaardproducten", zegt Sam Schellekens, Senior Business Development Manager bij Telenet. "De consument aanvaardt geen downtime. Hij rekent erop dat er altijd verbinding is." Wil een telecomoperator in die context alsnog het verschil maken met de concurrentie, dan moet hij zichzelf voortdurend blijven heruitvinden.

"Dat vraagt een nieuwe benadering van de klant. Het klassieke push-model wijkt voor een pull-model. Het gaat er niet langer om een bepaald aanbod naar de markt te brengen, maar wel om heel gericht te luisteren welke behoeften er bij de klant bestaan en daar dan op in te spelen."

Het grote vraagstuk waar bedrijven vandaag voor staan is hoe en waar ze een opportuniteit kunnen vinden in een digitale transformatie. Telenet ziet daarbij de grootste kansen bij alles wat met het Internet of Things te maken heeft. "De interesse voor IoT neemt toe", stelt Sam Schellekens vast. "We zetten er ook zelf sterk op in. Het hele concept van IoT sluit immers perfect aan op het DNA van een telecomoperator."

"We hebben nu eenmaal de connectiviteit en de platformen in huis die nodig zijn om een IoT-oplossing neer te zetten. Bovendien beheren we intussen meer dan een miljoen digiboxen bij onze residentiële klanten. We hebben daardoor heel wat ervaring met het beheer en de onsite ondersteuning van grote vloten toestellen. In dat opzicht is het Internet of Things voor ons een heel evidente omgeving."

Sam Schellekens, Senior Business Development Manager bij Telenet: "Het hele concept van digitale transformatie past in de noodzaak van bedrijven om te evolueren, om mee voorop te blijven."

Blik op de toekomst

Ondanks de stijgende interesse en de groeiende mogelijkheden, zijn veel ondernemingen vandaag nog te weinig concreet met IoT bezig. "Ondernemers denken in de eerste plaats aan hun business", zegt Sam Schellekens. "Willen ze dat die business ook morgen nog op volle toeren draait, dan moeten ze meer vooruit durven denken. IoT kan daar zeker een rol in spelen, maar staat toch nog lang niet altijd bovenaan de agenda. Nochtans biedt IoT heel wat mogelijkheden om aan efficiëntie te winnen en tegelijk een kostenreductie te realiseren."

Tegelijk blijft IoT in de eerste plaats een middel om ook het ruimere doel van de digitale transformatie aan te snijden. "Daar kan niemand vandaag nog rond", benadrukt Sam Schellekens. "Iedere onderneming moet evolueren, moet blijven innoveren. Wellicht is Amazon daar het beste voorbeeld van. Dat bedrijf blijft vooruit kijken, ook wanneer het vandaag eigenlijk al ver voorop loopt. Amazon gaat ervan uit dat wat het vandaag doet per definitie een tijdelijke activiteit is. Amazon verplicht zichzelf om voortdurend toekomstgericht te denken."

Het voorbeeld van Amazon geeft goed aan dat een digitale transformatie in principe nooit is afgerond. Stilstand is nu eenmaal achteruitgang. "We huldigen dat principe zelf ook", zegt Sam Schellekens. "We bieden niet alleen IoT-toepassingen voor onze klanten, maar passen de technologische mogelijkheden ook in eigen huis toe." Telenet biedt zijn medewerkers een moderne, digitale werkplek aan, met digitale tools die voor extra ondersteuning zorgen, zowel op kantoor als bij thuiswerk.

Zo kijkt het bedrijf naar een oplossing die de medewerker naar de beste passende werkplek leidt, in functie van het werk dat hij of zij op dat moment wil doen. "Dat kan een flexplek zijn, maar ook een ruimte om in stilte te werken of een vergaderzaal. We hebben ook een tool die aangeeft waar er vrije parkeerplaatsen zijn. Dat vermijdt irritatie bij medewerkers, omdat ze nu geen tijd meer verliezen met de zoektocht naar parking."

Slim wagenpark

Digitale toepassingen helpen Telenet bovendien om zich meer en meer als een groene werkgever te profileren. "We plannen binnenkort een toepassing in gebruik te nemen die onze medewerkers zal toelaten op een heel flexibele manier de verplaatsingen naar kantoor te organiseren. Met die toepassing kun je dan bijvoorbeeld bekijken welke bus je best neemt naar het station, in functie van het vertrek van je trein, of waar je bij aankomst een deelfiets of deelstep kunt nemen."

Tegelijk wil Telenet zijn wagenpark vergroenen. "Medewerkers hebben vaak alleen maar tijdens de vakantie nood aan een grote gezinswagen, terwijl voor de verplaatsingen naar kantoor of naar klanten een kleine auto volstaat. We denken onder meer na hoe we ons wagenpark op een slimme manier op die verschillende behoeften kunnen afstemmen." Daarnaast voorziet Telenet bij zijn hoofdkwartier de nodige laadpalen voor elektrische wagens. "Ook daar bouwen we nu een applicatie voor. Het is niet de bedoeling dat een auto de hele dag bij een laadpaal blijft staan. Zodra de batterij is opgeladen, moet de wagen plaats maken voor een andere. Dat zullen we efficiënt organiseren met een digitale toepassing."

Na de elektrische en de zelfrijdende auto verschijnt op termijn de volledige autonoom rijdende auto in het straatbeeld. Zullen er over tien jaar meer autonome wagens dan 'gewone' auto's rondrijden? "Technologisch zal dat zeker mogelijk zijn", zegt Sam Schellekens. "Maar tien jaar is wellicht te snel om de hele context van het autorijden te veranderen, zoals de wetgeving en alles wat met aansprakelijkheid en verzekeringen te maken heeft."

Bij de autonome auto - een voertuig zonder stuur en pedalen, waarbij je als passagier zelf niet kunt ingrijpen in wat de auto doet - duiken bovendien belangrijke ethische vraagstukken op. "De software van zo'n auto zal beslissingen moeten nemen over moeilijke kwesties. Zal ze bijvoorbeeld de passagier van de auto opofferen om een aanrijding met een groepje schoolkinderen te vermijden? Wie zal dat soort software programmeren? En ook: wie zal in een auto stappen die dat soort beslissingen neemt?"

Connectiviteit voor iedere doelgroep

In het kader van zelfrijdende en autonome voertuigen zal wellicht een sleutelrol zijn weggelegd voor het 5G-netwerk. De communicatie tussen de voertuigen en de verkeersinfrastructuur impliceert immers de nood aan grote bandbreedtes voor het transport en de verwerking van grote datavolumes. Wanneer het over 5G gaat, stellen sceptici dat de technologie eigenlijk te vroeg komt. Het volledige potentieel van 5G zou zich ten hoogste over vijf of tien jaar manifesteren.

"Initieel zal 5G zich op de B2B-markt richten", zegt Sam Schellekens. "Bij de introductie van 5G zullen er wellicht nog niet veel consumenten met een 5G-smartphone zijn." Telenet gelooft alvast wel in de technologie en investeert er ook in. "Er is wel degelijk vraag naar een netwerk dat meer mogelijkheden biedt dan wat vandaag met 4 of 4,5G kan. Voor elk type connectiviteit is er een doelgroep, ongeacht of het dan 4G, glasvezel, narrowband of LTM is - of straks 5G."

5G biedt meer dan alleen extra capaciteit

Eigenlijk is de naam 5G niet goed gekozen. Het gaat immers om meer dan een upgrade van het bestaande 4G-netwerk. In de eerste plaats is 5G veel sneller en biedt het netwerk een veel grotere capaciteit dan 4G. Het belangrijkste verschil schuilt in de mogelijkheid om op 5G het principe van network slicing toe te passen. Het gaat om een technologie die toelaat op één frequentie verschillende virtuele mobiele netwerken te creëren voor verschillende toepassingen. Zelfrijdende auto's, bijvoorbeeld, kunnen op het 5G-netwerk een eigen virtueel netwerk krijgen met capaciteitsgarantie. Op dezelfde manier zullen bedrijven een eigen, privé 5G-netwerk kunnen opzetten, bijvoorbeeld voor gebruik van IoT-toepassingen op het eigen bedrijfsterrein.