"Het laatste kwartaal van 2018 waren we ook in Europa winstgevend", aldus Sergio Buniac, sinds een jaar president van Motorola Mobility. Data News kreeg de kans om hem te spreken in het Motorola-kantoor in São Paulo, Brazilië. Even buiten de grootstad, in Jaguariúna, heeft het bedrijf sinds 1996 een fabriek waar smartphones in grote getale over de band rollen: toestellen bestemd voor de voor Motorola nog steeds bijzonder florerende Latijns-Amerikaanse markt. Volgens cijfers van Statcounter (februari 2019) is Motorola daar een sterke nummer twee (18,2%), na Samsung (45,47%) en voor Apple (11,49%) met Huawei al wat verderop (8%). "Daar zijn we uiteraard heel erg fier op, maar de groeiopportuniteit in Europa is gigantisch voor ons", horen we van de Motorola-topman.

We hebben veel te snel teveel markten willen bedienen. Uit die fout hebben we geleerd

Nochtans lijken de kaarten hier al even geschud in het smartphonewereldje: grootmachten Apple, Samsung en Huawei verdelen de koek, de rest is aangewezen op kruimeltjes. Volgens Canalys zijn het vooral Xiaomi en HMD Global (oftewel de Nokia-smartphones) die momenteel de achtervolging inzetten.

Geleerd van Google

"Het is volgens mij een kwestie van doen waar je goed in bent, en dan is er veel mogelijk. Dat is een verschil met het Motorola van de afgelopen jaren. In sommige markten zoals Latijns-Amerika zijn we al erg groot, maar ook in Noord-Amerika groeien we snel. Ik ben er van overtuigd dat we in Europa veel gaan kunnen doen", zegt Sergio Buniac. "Toen ik een jaar geleden aan het roer kwam van Motorola, was mijn eerste prioriteit om het bedrijf weer rendabel te maken. Profitability stond voorop. Je mag niet vergeten, we kwamen uit een aantal reorganisaties, er was de koop en later weer de verkoop door Google", vertelt Buniac.

"Een van de belangrijkste maatregelen die ik nam was het reduceren van het aantal productfamilies: dat waren er veel te veel. Idem voor de markten waarin we actief waren: dat waren er ook te veel. Voortaan focussen we op key markets, en brengen we enkel nog producten uit waarin we kunnen uitblinken. Waar we niét op beknibbeld hebben, is onze innovatie en de investeringen in R&D. In 5G bijvoorbeeld, onze 5G-mod (een opklikbare uitbreiding voor de Moto Z3, om de smartphone compatibel te maken met 5G-netwerken, nvdr.) zal klaar zijn en commercieel beschikbaar worden voor alle andere handset-fabrikanten."

Toch kijkt Buniac niet wrang terug op de jaren waarin Google het voor het zeggen had bij Motorola. "We hebben veel van hen geleerd. We hebben veel te snel teveel markten willen bedienen. We wilden te snel gaan en hebben daarom veel fouten gemaakt. Nu zijn we ons veel meer bewust van wat de consument wil en wat wij hem kunnen geven."

Focussen op midtier

En wat die consument vooral wil volgens de Motorola-topman is een krachtige smartphone voor een fractie van het bedrag dat u typisch neerlegt voor een 'flagship', oftewel een topmodel van Apple, Huawei of Samsung. De Moto X en Moto G-reeks zijn de modellen waarmee Motorola in Europa en ons land het verschil wil maken. Op het moment dat we Buniac spreken, rollen de eerste G7-toestellen van de band in Jaguariúna. De G7-familie moet illustreren dat betaalbare smartphones toch performant en zelfs innovatief kunnen zijn. De G7 Plus komt bijvoorbeeld met een optische beeldstabilisatie: opmerkelijk in de prijsklasse van 300 euro.

Maar zijn het bij de concurrenten niet net de dure topmodellen, de 'flagships', waar de grootste marge op genomen wordt? "Maar steeds minder consumenten hebben zo'n grote bedragen klaar voor een nieuw toestel. Wij houden vast aan het midtier-gamma, en misschien dat we daarop later verder kunnen bouwen als opstap naar een meer premium-gamma van zodra de nodige schaal er is", meent Buniac.

"Als Samsung een nieuwe Galaxy-top-smartphone lanceert, moeten ze vanaf de eerste verkoopdag meteen pakweg een miljoen toestellen hebben. Dat betekent ook een enorme investering en dat is een aanpak die verschilt van de onze."

"Onze Europese strategie is er in ieder geval eentje van de lange termijn", benadrukt Sergio Buniac nog snel even. "Het merk bestaat 90 jaar, en heel wat mensen hebben er nog goeie herinneringen aan. Dat vertrouwen is meer dan ooit belangrijk. Precies daarom dat we ook niet van plan zijn om het Motorola-merk te laten verdwijnen binnen Lenovo. Het is wel zo dat onze supply chain nu één platform gebruikt binnen Lenovo/Motorola, maar Motorola zal zeker een merk blijven naast Lenovo", besluit Buniac.

Opvouwbare Moto op komst

Motorola plaatste zich op het MWC-congres in het rijtje fabrikanten dat werkt aan een opvouwbare telefoon. Op MWC in Barcelona waren het vooral Samsung en Huawei die pochten met de eerste prototypes van hun 'foldables': de Galaxy Fold en Mate X. Motorola vice president Anthony Barounas deed de aankondiging op MWC en omschreef het toestel als "een belangrijke manier voor Motorola om het marktaandeel in Europa te doen groeien." Hoe die telefoon er precies gaat uitzien, is nog niet bekend - al zijn er geruchten dat het 'oude' Razr-merk hiervoor opgediept zal worden. De Razr was rond 2005 zowat een stijlicoon binnen wat we toen 'flip phones' noemden: gsm's die je kon open-klappen om te bellen en te tikken, en dichtgeklapt in je broekzak pasten. Motorola heeft al jaren geleden enkele patenten geregistreerd rond allerlei 'scharnieren' voor opvouwbare schermen. Het bedrijf maakt zich trouwens sterk dat hun nog voor te stellen opvouwbare smartphone géén 1.000 euro en meer zal kosten en dus in hun strategie past rond betaalbare maar toch innovatieve toestellen.