Als het op de adoptie van kunstmatige intelligentie (AI) aankomt, loopt de voedingsindustrie niet bepaald voorop. Des te opmerkelijker is daarom het AI-project dat Puratos realiseerde samen met de Leuvense AI-specialist Dataroots. "Dat experiment smaakt naar meer", zegt datamanager Benjamin Bado.
...

Als het op de adoptie van kunstmatige intelligentie (AI) aankomt, loopt de voedingsindustrie niet bepaald voorop. Des te opmerkelijker is daarom het AI-project dat Puratos realiseerde samen met de Leuvense AI-specialist Dataroots. "Dat experiment smaakt naar meer", zegt datamanager Benjamin Bado. Samen met enkele machinelearning-ingenieurs van Dataroots werkte hij verschillende use cases voor artificiële intelligentie uit. In eerste instantie moesten die het beheer van de business optimaliseren. Maar midden vorig jaar waagde het voedingsbedrijf zich voor het eerst ook aan een experiment dat de onderzoeks- en ontwikkelingsactiviteiten (O&O) ten goede moest komen. Puratos, dat in 2019 zijn honderdste verjaardag vierde, levert basisingrediënten aan bakkers, patissiers en chocolatiers. Het Belgische familiebedrijf is ondertussen uitgegroeid tot een internationale voedingsgroep, actief in meer dan honderd landen. Naast de hoofdzetel in Groot-Bijgaarden telt Puratos nog een viertal andere vestigingen in België, waar ook allerlei onderzoek en ontwikkeling gebeurt. Een van die vestigingen, in Andenne bij Namen, legt zich als competentiecentrum voor biofermentatie onder meer toe op de ontwikkeling en productie van levende enzymen. Die spelen met name bij het bereiden van brood een essentiële rol. Zo dragen ze bij tot de unieke eigenschappen van broodrecepten, zoals de versheid en het volume. Het AI-experiment dat Puratos met Dataroots opzette, focuste zich op die specifieke O&O-activiteit. De kern van het experiment bestond erin het effect van wijzigingen in de verschillende variabelen bij de productie van enzymen te analyseren. Elke set van parameters genereert een eigen set van data, die op zijn beurt ook weer geanalyseerd moet worden en soms ook verrijkt met andere data. Het resultaat van dat experiment mocht er in elk geval zijn: door de parameters aan te passen, wist Puratos een stijging van 30% in de productie van enzymen te realiseren. Dat overtrof de initiële verwachting. "Een productiviteitsstijging van 10% was voor ons al een groot succes geweest", vertelt Bado. Dat resultaat is des te opmerkelijker als u de korte doorlooptijd van het project voor ogen houdt. Op enkele maanden tijd slaagden Puratos en Dataroots erin om het complexe onderzoeks- en ontwikkelingsproces voor enzymen te analyseren en te optimaliseren. Als u vervolgens weet dat het kostenplaatje voor één test met zo'n enzym erg hoog kan oplopen, is het duidelijk dat het rendement van zo'n optimalisatie niet te onderschatten valt. Belangrijker nog voor Benjamin Bado is dat het positieve resultaat van dit AI-experiment de adoptie van die nieuwe technologie binnen Puratos gevoelig heeft versneld. "Ondanks de financiële voorzichtigheid die met de coronacrisis gepaard gaat, is ons budget dit jaar verhoogd. Wij investeren momenteel volop in nieuwe AI-oplossingen voor onze O&O-activiteiten. En we gaan binnenkort ook aanwerven." Dat het experiment intussen ook heeft geleid tot een behoorlijk ambitieus AI-project in samenwerking met de VUB is de spreekwoordelijke kers op de taart. "Doel van dat project is het suiker- en vetgehalte van onze voedingsproducten met meer dan 20% te verminderen, zonder de smaak en textuur ervan aan te tasten", geeft Benjamin Bado tot besluit nog mee.