Laat er geen twijfel over bestaan: Salesforce.com heeft de wind in de zeilen. Als je ruim 90.000 deelnemers kan aantrekken voor je jaarlijks congres in San Francisco die dan nog wild enthousiast worden telkens een nieuw of verbeterd product aangekondigd wordt, dan zit je als softwarebouwer op het juiste pad. Niet dat er geen concurrentie is, integendeel: een blik op het Gartner Magic Quadrant for Sales Force Automation leert dat Microsoft, Oracle en SAP een stevig mondje meepraten in het 'leaders'-segment, maar waar Salesforce.com hen altijd een stapje voor lijkt te blijven is in de breedte en ook de diepte van zijn applicatie-aanbod. De grootste sterkte van het bedrijf is volgens Gartner dan ook dat het daar blijft innoveren met onder meer social media technologie en mobiele toepassingen. En waar de concurrenten in een later stadium de cloud omarmd hebben, is Salesforce.com eigenlijk geboren ...

Laat er geen twijfel over bestaan: Salesforce.com heeft de wind in de zeilen. Als je ruim 90.000 deelnemers kan aantrekken voor je jaarlijks congres in San Francisco die dan nog wild enthousiast worden telkens een nieuw of verbeterd product aangekondigd wordt, dan zit je als softwarebouwer op het juiste pad. Niet dat er geen concurrentie is, integendeel: een blik op het Gartner Magic Quadrant for Sales Force Automation leert dat Microsoft, Oracle en SAP een stevig mondje meepraten in het 'leaders'-segment, maar waar Salesforce.com hen altijd een stapje voor lijkt te blijven is in de breedte en ook de diepte van zijn applicatie-aanbod. De grootste sterkte van het bedrijf is volgens Gartner dan ook dat het daar blijft innoveren met onder meer social media technologie en mobiele toepassingen. En waar de concurrenten in een later stadium de cloud omarmd hebben, is Salesforce.com eigenlijk geboren uit de cloud, het bedrijf heeft nooit anders gekend, zo stellen de analisten. Een veelgehoorde kritiek is dat Salesforce.com sterk afhankelijk is van zijn AppExchange, het netwerk waar partners intussen ruim 1.700 toepassingen geparkeerd hebben maar dat niet altijd feilloos blijkt te functioneren. Het bedrijf werkt dan ook hard aan een volledige revisie van alle aspecten van dat netwerk, en met succes blijkbaar want onderzoek toont aan dat de vernieuwing al meer dan 40 % nieuwe leads gegenereerd heeft. Marc Benioff pakte tijdens zijn keynote nog met flink wat cijferwerk uit om zijn cloud- en social businesstheorieën te ondersteunen. Zo verwees hij naar een McKinsey-studie die stelt dat sociale netwerken voor de economie een bijkomende omzet van 1,3 triljoen dollar kunnen genereren, en naar IDC dat voorspelt dat de investeringen in sociale netwerken dit jaar met 47 % zullen toenemen. Logisch dan ook dat Salesforce.com op alle fronten wil scoren met vernieuwingen in social en mobile cloud computing. We pikken er enkele van de meest opmerkelijke uit. Zo is er de Marketing Cloud, een allesomvattende oplossing voor het samenbrengen van gefragmenteerde conversaties en data uit sociale kanalen, gebaseerd op technologieën uit de overname van Radian6 en Buddy Media eerder dit jaar en vooral bedoeld om sociale marketeers in staat te stellen hun doelpubliek beter te begrijpen en te bespelen teneinde in sociale media doelgerichter en met een meetbare roi te kunnen adverteren. Nieuw is ook Salesforce Touch, gebaseerd op html5, dat de Salesforce-applicaties toegankelijk moet maken op om 't even welk mobiel apparaat zonder ingewikkelde conversies - goed nieuws voor ontwikkelaars en uiteraard ook voor verkopers die nu overal en altijd toegang hebben tot alle contract- en klanteninformatie op tablet of smartphone. Salesforce Chatterbox, een uitbreiding van Chatter, sluit daar naadloos bij aan door eenvoudige, beveiligde file sharing te bieden dwars over al die apparaten - "de Dropbox voor de bedrijfswereld", volgens Benioff, en ook een rechtstreekse concurrent voor Microsofts SharePoint. Chatter, dat flink uitgebreid is met api's en nieuwe functies, blijft overigens centraal staan in het Salesforce.com-aanbod als samenwerkingsplatform waar de andere oplossingen dankbaar gebruik van maken. Salesforce.com heeft onder meer Chatter Communities aangekondigd waarmee bedrijven private social communities kunnen creëren waar ze met klanten en partners via sociale netwerken kunnen communiceren. Chatter Messenger en Chatter Screensharing vullen die initiatieven nog verder aan, en het nieuwe Salesforce.com Identity moet met single sign-on nog voor extra-beveiliging zorgen. Marc Benioff kijkt intussen duidelijk verder dan zijn klassieke crm- en Sales Force Automation business. Hij breidt zijn werkterrein ondermeer uit naar hr met Work.com, gebouwd op het overgenomen Rypple en bedoeld om performance management een social networktintje te geven met constante motivatie, erkenning, beloning en feedback over prestaties. En hij heeft zelfs zijn oog op de automobielindustrie laten vallen - "een uitloper van een eerdere samenwerking met Toyota", legt Peter Coffee uit, vp en head of platform research. "Het heeft ons doen inzien dat de sociale revolutie ook voor de automobielindustrie enorme kansen creëert om de banden met haar klanten en partners nog nauwer aan te halen via sociale netwerken en wat men de "connected cars" noemt. Op een interactieve manier kunnen omgaan met de historiek en kennis van zowel de wagens als hun eigenaars kan totaal nieuwe commerciële perspectieven openen." Frans Godden