Er is de Amazon-webwinkel, waarop internetgebruikers in de Angelsaksische wereld en een aantal grotere Europese markten (zoals Frankrijk, Duitsland, Spanje en Italië) boeken, dvd's, videogames, juwelen, bloemen en bureelartikelen kunnen kopen. Er is de Kindle e-boekenlezer, waarmee de Amerikaanse techgigant tien jaar geleden zijn allereerste core business vernieuwde. Er is Alexa, de virtuele assistent waarmee Amazon uw huiskamer wilt aansturen. En er is Amazon Web Services, een Platform-as-a-Service-afdeling die het bedrijf zo'n tien jaar geleden lanceerde als een soort zijprojectje.

Ondertussen is dat projectje goed voor een omzet van zo'n tien miljard dollar (omgerekend zo'n 9,16 miljard euro) : tien procent van de volledige jaaromzet van het bedrijf. En dat kan de komende jaren nog groeien, zegt Werner Vogels, verantwoordelijk voor Amazon Web Services maar ook cto van de groep, en na oprichter Jeff Bezos de tweede steunende figuur voor het bedrijf - net zoals Steve Ballmer dat ooit was voor Microsoft, of Tim Cook tijdens Apples Steve Jobs-jaren.

"Cloud computing is de afgelopen tien jaar het nieuwe normaal geworden voor hoe bedrijven worden gerund en hoe ze it-diensten consumeren", zegt Vogels. "In het verleden betaalde je voor informaticadiensten door op voorhand een dikke cheque uit te schrijven. Daarna wandelde het bedrijf dat de dienst leverde fluitend weg : wat er met zijn systeem en zijn diensten gebeurde interesseerde hem niet, want het was allemaal al betaald. De shift die we hebben gemaakt met cloud computing is dat je alleen betaalt voor wat je gebruikt, en dat je pas achteraf betaalt. Ook hier in België kijken veel klanten naar de cloud, waardoor we ook hier een fysieke, menselijke aanwezigheid nodig hebben. Hoewel de meeste van die diensten puur digitaal zijn, hebben de cliënten graag lokale hulp in persoon en in hun eigen taal."

KNOPJE KLIKKEN

Amazon Web Services heeft op dit moment zo'n dertig procent van de wereldwijde markt voor cloudinfrastructuurdiensten in handen, zegt studiebureau Synergy Research : meer dan het marktaandeel dat concurrenten Microsoft, IBM en Google - samen ! - hebben in die industrie. De afdeling levert zijn diensten inmiddels aan 1 miljoen wereldwijde bedrijven, verspreid over negentien landen. Het bouwde clusters van datacenters uit over de hele wereld, die het 'availability centers' noemde, zodat bedrijven hun aanwezigheid meteen op schaal van een regio kunnen brengen, of van de hele wereld.

"Bedrijven die onze diensten nodig hebben, mikken niet alleen op de Europese markt, ze hebben wereldwijde bedrijvigheid op de radar staan", zegt Vogels. "Zeker de jongere bedrijven, die zijn vaak echt aan het zoeken naar een manier om snel hun business wereldwijd op de kaart te zetten. Toen je nog je eigen infrastructuur moest bouwen stond je voor een onmogelijke opdracht als je bijvoorbeeld iets wilde lanceren in Japan. Je moest contracten negotiëren, wat betekende dat je advocaten moest inhuren : meteen al een aanzienlijke kost. Vandaag gebeurt dat gewoon met een klik op de knop. Daarbij doet het er niet toe waar klanten hun bedrijvigheid naartoe willen brengen. Voor jonge bedrijven is dat cruciaal : je hebt geen miljoenen dollars meer nodig om gewoon van start te gaan. Met 50.000 euro ben je vandaag gelanceerd. En wat we zien is dat die bedrijven veel sneller groeien : ze hoeven niet voor iedere stap te wachten op extra resources, die in het verleden weken op zich lieten wachten. Het heavy lifting-element is eruit : je hoeft geen leger it-professionals meer in te huren om servers voor je te beheren, en ook op regulatoir gebied ben je meteen in orde."

ONDERLAAG

Het prille idee voor Amazon Web Services ontkiemde in de vroege jaren 2000, toen ook Amazon eventjes dreigde ten onder te gaan aan de dotcom-malaise. Het bedrijf kreeg schaalproblemen, die oprichter Jeff Bezos het hoofd bood door alles wat Amazon deed te bouwen op robuuste systemen, zoals een toen nog in zijn vroegste fase verkerende cloudinfrastructuur. Al snel was die technologische onderlaag zo krachtig dat Amazon besloot ze verder te verhuren aan andere bedrijven.

"We geloven sterk in het bouwen van platformen", zegt Vogels. "Die werken goed voor ons, maar we kunnen ze ook ten dienste stellen van andere bedrijven. Shipping, bijvoorbeeld, is erg lastig voor kleine bedrijven die handel drijven via het internet, terwijl wij daar doorheen de jaren goed in zijn geworden. Dus lanceerden we onze 'Fulfilment by Amazon'-dienst. Nu doen we het in hun plaats : eender welk bedrijf kan zijn goederen in onze magazijnen opslaan en wij versturen ze voor hen, met dezelfde kwaliteit op gebied van logistiek en nazorg als voor onszelf. Dingen die we hebben opgelost voor onszelf, om onze eigen bedrijvigheid beter te doen draaien, verpakken we als een business-to-business-dienst die de hele digitale industrie ten goede komt. Kijk naar Zalando : ze zijn onze grootste concurrent in Duitsland, waar we zelf ook rechtstreeks verkopen aan de eindconsument, maar hun systemen draaien op Amazon Web Services. Dat is gewoon het platform. Het gaat erom wie de beste dienstverlening levert, niet om wie het beste systeem heeft."

Ronald Meeus

"Het gaat erom wie de beste dienstverlening levert, niet wie het beste systeem heeft"