Kristof Van der Stadt
...

Kristof Van der StadtOperatoren hebben het de laatste tijd opvallend vaak over de toename van mobiel dataverbruik op hun netwerken. Daarbij wordt dikwijls gegoocheld met toenames van enkele tientallen tot zelfs honderden procenten per jaar: niet meer dan logisch, gezien het bijzonder beperkte aantal gebruikers en de beperkte trafiek die tot voor kort nog in de statistieken stonden. Sinds 2007 is mobiele data inderdaad aan een stevige opmars bezig, maar de verbruikte bandbreedte stijgt niet recht evenredig mee. Heel wat gebruikers hebben sinds 2007 immers de overstap gemaakt van 2G (GPRS) en 2,5G (EDGE) naar 3G-services en échte mobiele breedband volgens de HSPA-standaarden. En ook al bedraagt de penetratiegraad van mobiele breedband in heel wat landen zelfs nog minder dan 10 procent: die 10 procent blijkt wel een zware 'load' op het netwerk te creëren. Het gaat sneller, dus verbruiken we meer, lijkt wel het motto. Een gebruiker van mobiele breedband die 1 gigabyte per maand verbruikt, komt volgens de analisten overeen met meer dan 7.000 belminuten op dat netwerk. Dit gegeven, in combinatie met de versnelde toename van het aantal gebruikers, kan volgens Unwired Insight voor een sneeuwbaleffect zorgen en het netwerk doen stokken. Zo achten de analisten het niet denkbeeldig dat tegen midden volgend jaar enkele 3G-netwerken én HSPA-netwerken met een tekort aan datacapaciteit te kampen krijgen. En de komende vier jaar dreigt het probleem alleen nog maar te escaleren. In het rapport stellen de onderzoekers dat tegen eind 2014 de datatrafiek over 3G-netwerken in de ontwikkelde markten met meer dan een factor 20 zal toenemen. Alsmaar meer mobiele diensten, de stijgende 3G-penetratie en de verdere opmars van de smartphones en flat-fee abonnementen zal de datastroom helpen voeden. Het zouden vooral de zogenaamde 'incumbents' - de historisch dominante operatoren - zijn, die als gevolg van hun doorgaans grote klantenbestand, het snelst met capaciteitsproblemen te maken krijgen. De 'new entrants' - die dikwijls nog de hele markt moeten maken (denk in ons land aan Base dat pas sinds kort een eigen 3G/HSPA-aanbod heeft) - zitten op dat vlak in een iets comfortabelere situatie. In het rapport roept auteur Alastair Brydon daarom de 3G-operatoren op om "onmiddellijk tot actie over te gaan, voor het te laat is." Hij waarschuwt ervoor dat eventuele vertragingen in drukke 3G-gebieden of pannes ervoor kunnen zorgen dat de ervaring van een eindgebruiker dermate laag wordt, dat hij uiteindelijk afhaakt. Door te sleutelen aan de formules en het invoeren van 'fair usage policies' kunnen heel wat operatoren het probleem verder voor zich uitschuiven. Maar ook strategische keuzes zoals het bewust uitstellen van sommige migraties van 2,5G naar 3G-diensten of het invoeren van femtoceltechnologie om een deel van het 3G-verkeer om te leiden naar vaste netwerken kunnen de capaciteitsproblemen ondervangen. Maar het rapport besluit dat een snelle uitrol van LTE (en de reeds voorziene opvolger LTE Advanced) onontbeerlijk is om het probleem op langere termijn op te lossen. Bij Mobistar zien ze momenteel geen enkel capaciteitsprobleem opduiken, ook niet op korte termijn. "Mocht er nu echt een massale uptake van mobiel internet plaatsvinden, zou dat eventueel wel aan de orde zijn, maar we staan klaar om dat meteen op te vangen. De transitie naar 4G wordt immers al voorbereid en bouwt gewoon verder op het bestaande netwerk", zegt Patti Verdoodt, woordvoerster. Bij Belgacom klinkt het dat een uitrol van LTE in 2010 'moeilijk' zal zijn, omdat de bottleneck veeleer in de transmissie zal zitten dan in het basisstation. Bovendien - zo wijst Belgacom erop - zullen er tegen dan nog geen LTE-hand-sets zijn. Een concrete beslissing over LTE is nog niet genomen bij Belgacom "maar we volgen dit wel op", aldus een woordvoerder die erkent dat een evolutie naar LTE op langere termijn nodig kan zijn om de capaciteit te verhogen. Op kortere termijn verbreedt Belgacom via fiber, DSL en microwave de transmissie tussen de basisstations en het core-netwerk waar een eerste bottleneck zit. In de toekomst is ook een upgrade van de stations naar HSPA+ voorzien die snelheden zullen toelaten tot 42 Mbit/s.