De eigenaars van G&V Energy Group, Lieven Ghekiere en Anja Verbeke, zijn waarschijnlijk de enige entrepreneurs in België (en misschien zelfs in Europa) die zich in dergelijke mate bekeerd hebben tot 'the cloud', de idee dat alle ict-resources zich in het datacenter bevinden en naargelang de noden kunnen worden aangesproken. De verklaring is niet ver te zoeken. Het is Lievens broer Kurt die de nodige evangelisatie voor zijn rekening nam. Kurt is niet alleen chief technology officer bij G&V, maar ook ceo van zijn eigen hostingbedrijf RIS, voluit Real Internet Solutions.
...

De eigenaars van G&V Energy Group, Lieven Ghekiere en Anja Verbeke, zijn waarschijnlijk de enige entrepreneurs in België (en misschien zelfs in Europa) die zich in dergelijke mate bekeerd hebben tot 'the cloud', de idee dat alle ict-resources zich in het datacenter bevinden en naargelang de noden kunnen worden aangesproken. De verklaring is niet ver te zoeken. Het is Lievens broer Kurt die de nodige evangelisatie voor zijn rekening nam. Kurt is niet alleen chief technology officer bij G&V, maar ook ceo van zijn eigen hostingbedrijf RIS, voluit Real Internet Solutions. "Er zijn een vijftal grote maatschappijen op de brandstofmarkt met daarnaast enkele 'witte producten' zoals G&V om alle Belgische transporteurs te bedienen", legt Kurt Ghekiere uit. "Er komen niet plots 100.000 vrachtwagens per jaar bij. Daarom is de enige manier om nog te groeien: klanten afsnoepen van de concurrentie." Hoe, dat is overal identiek: enerzijds door het eigen aanbod aantrekkelijker te maken ten opzichte van dat van de concurrentie en anderzijds via overnames van de kleintjes. Bij G&V kwamen ze tot de conclusie dat het antwoord op beide vraagstukken wel eens 'een flexibel ict-systeem' kon zijn. En wat is er dan flexibeler dan cloud computing? "Het hele traject van activiteiten bij G&V - het opslagdepot, de distributie naar vrachtwagens, het bevoorraden van de stations, het afnemen op die stations door verkoop via cash, bankkaart of tankkaart, met daaraan gekoppeld het beheren van douaneregisters, prijzen, kortingen, blacklists van kaarten én de facturatie - hebben wij online gebracht. G&V is het eerste bedrijf dat intern, voor zijn volledige erp, 100 procent in SaaS (software as a service) werkt. De hardware - rekenkracht, opslag en netwerk - zit dus in datacenters en wordt op maandbasis gehuurd. Stel dat het G&V volume na een overname stijgt tot 300 miljoen liter, is het voor ons gewoon zaak om wat bij te schakelen. De (Microsoft-)software zit volledig onder SPLA-model ( een standaard licentiemodel van Microsoft, nvdr), en de managed services worden op maandbasis afgerekend." "G&V heeft dus in principe een vastgelegde kost per maand", gaat Ghekiere verder, "die wij vertaald hebben naar de verkoop, uitgedrukt in liters. De afspraak is dat ik per zoveel duizend liter het SaaS-model bijwerk. Stel dat G&V 2 extra tankstations opent, dan weet het management perfect wat de it-kost per liter - en dus per station - zal zijn." Ghekiere schat de huidige kosten voor G&V op zo'n 6000 euro per maand. Hostingbedrijf RIS werkt met een HP-platform. Voor G&V staat dat in het LCL-datacenter in Brussel met back-up in Kuurne. "De hardware is deels gevirtualiseerd op VMware en deels - wat SQL-servers betreft - dedicated", aldus Ghekiere. Aanvankelijk wilde RIS ook een eigen netwerk uitbouwen. "Maar drie jaar geleden ben ik uiteindelijk zelf naar Belgacom gestapt om hen een prijs te laten maken voor een rist BiLAN-verbindingen. Zo kan ik gewoon zeggen: sluit die locatie aan en enkele weken later is dat in orde. Alle tankstations zijn dus via BiLAN-verbindingen gekoppeld met twee datacenters. Die zijn dan weer verbonden met de zogenaamde 'issuers', de bedrijven die instaan voor de acceptatie van een kaart of krediet (Tokheim, Torex, Atos Worldline, ...)." De software is een "gezonde mix", met de nadruk op Microsoft. "Alles wat te maken heeft met netwerkbeheer - monitoring, sms-rapportering, ... - is open source. Alles wat ik 'erp' noem - Exchange Server, webserver, SQL Server - is volledig Microsoft. Ik heb lang gediscussieerd over de vraag of we het in PHP-MySQL zouden doen, maar ik heb resoluut gekozen voor Microsoft. En ik wil nog steeds de berekening doen: ik kan op bepaalde vlakken duidelijk aantonen dat een Microsoft-oplossing goedkoper is dan open source. Microsoft in combinatie met VMware neemt qua roll-out en beheer de helft van de tijd in beslag van een opensource-omgeving." Het project werd eind 2005 op gang getrapt. De ontwikkeling duurde zo'n 20 maanden. 'The cloud', allemaal goed en wel, maar wat zijn nu die extra diensten die zoveel meerwaarde leveren? Voor de klanten draait alles rond het CAPS-card-systeem. De CAPS-card is een tankkaart die de (professionele) klant online volledig zelf kan beheren: niet alleen aanmaken, maar ook blokkeren bij diefstal. Via die webservice kan de klant ook de tankbeurten en facturen bekijken. Als de chauffeur met die kaart gaat tanken, activeert hij ook een soort opvolgsysteem. "In al onze tankstations hebben wij nummerplaatherkenning en ip-camera's geïnstalleerd", zegt Ghekiere. "Daarmee worden beelden gemaakt van de chauffeur en de vrachtwagen. De klant heeft onmiddellijk toegang tot die beelden. Die kan zeggen: 'Een kwartier geleden heeft een chauffeur van mij getankt in Maastricht. Toon mij die transactie: de chauffeur, de trekker, de legger, ...' Zo heb je een controle op je chauffeur en kan je ook diens trajecten vastleggen. Dat valt nu allemaal te beheren zonder dat de klanten een duur track & trace-systeem moeten installeren. Die dienst krijgen ze gratis bij de liters brandstof die ze tanken." En ook intern doet G&V er zijn voordeel mee. Zo worden alle tankstations online gemonitord. Toeleveranciers kunnen zelf online nagaan of een station moet worden bevoorraad. De tellerstanden voor het douaneregister worden automatisch gelezen en automatisch in een rapport gegoten. "De stations kunnen werken in 'real time', maar ook in 'delayed real time'. Als de verbinding bijvoorbeeld 10 uur uitligt, moeten we het systeem kunnen laten voortwerken zodat G&V geen inkomstenverlies lijdt. Nadien worden de gegevens opnieuw doorgestuurd. We hebben trouwens twee flightcases van Vodafone met een antenne, die we in het uiterste geval ter plaatse installeren om een station weer online te krijgen." "De uitkomst is dat G&V Energy Group voor eenzelfde aantal liters als pakweg een Q8 dezelfde omzet draait, maar dan wel met 3 mensen waar Q8 er 8 nodig heeft", concludeert Ghekiere. "Nu, het beslissingtracé is bij een G&V dan ook veel korter dan bij een Esso, Shell of BP. Daardoor hebben we het systeem er snel kunnen doordrukken. En dat ik de broer ben van de baas speelt natuurlijk ook mee." RIS is volop bezig aan een traject voor SAS 70 en SOx-compliancy. "Dit zijn heel interessante projecten, omdat de marges nog op een redelijk niveau liggen", weet Ghekiere. "Maar je moet de klant kunnen overtuigen van de business continuity van die applicatie. Je kan niet aan je klant uitleggen dat je professioneel werkt, maar dat zijn Exchange wel twee dagen plat gelegen heeft." Desondanks zal het erg moeilijk zijn om zijn systeem ook bij een concurrent van G&V, zoals Gabriëls of Van Raak, te slijten. "Een standaardpakket bouwen voor G&V, Gabriëls, Van Raak is erg moeilijk. Elk van die firma's zit met een andere opvolging van werk. Ik stel vast dat de 'witte producten' in Nederland voor een maatsysteem gaan. Maar dan moeten de it-partner en de operationele partner virtueel met elkaar gehuwd zijn." En in dat geval heeft Ghekiere zijn bloedbanden niet mee. "Ik ben op een bepaald moment benaderd geweest door Gabriëls. Zij wisten toen niet dat de ceo's van RIS en G&V broers zijn. Ze vonden ons systeem magnifiek, want ze waren al lang op zoek. Maar ik heb voor de besprekingen gezegd hoe de vork in de steel zat. 'Onmogelijk', luidde de conclusie." Stefan Grommen