Je kan er niet omheen: Microsoft heeft de voorbije jaren heel wat mailklanten afgesnoept van IBM. Outlook is gekender én goedkoper dan Notes, en er zijn cio's die opperen dat het mailprogramma van IBM zijn beste tijd heeft gehad. Maar sinds kort haalt Big Blue ook weer klanten weg bij de kornuiten van Steve Ballmer, het succes van de gebruiksvriendelijke sociale softwaretool Connections is daar niet vreemd aan.

Tijdens IBM Connect in Orlando (de naam Lotusphere wordt na 20 jaar geschrapt) bleek ook dat IBM flink vooruitloopt op zijn concurrenten wat de op sociale media geënte mogelijkheden van zijn software betreft. Het document-gedreven Sharepoint heeft nog een hele weg te gaan eer het naast het 'people centric' Connections-platform kan gaan staan.

Connections 4.5, de laatste nieuwe versie die in maart op de markt komt, belooft naast de gangbare collaboration tools (newsfeed, IM, microblogging, video conferencing, delen van documenten, liken van berichten,...) trouwens verbeterde document en content management mogelijkheden, waardoor het programma nog nadrukkelijker in het vaarwater van Sharepoint terecht komt.

Dankzij nieuwe analysemogelijkheden kunnen beheerders dan weer nagaan waarover werknemers onderling communiceren (om trends op te pikken), of waarover conversaties gaan met klanten op Facebook en op Twitter. Big data van binnen én van buiten de organisatie wordt dus onder de loep genomen.

Dat ook Notes nog niet dood is, mag blijken uit de release van Notes & Domino 9 Social Edition, de eerste belangrijke Notes-update in 5 jaar. Nieuwigheid hier is dat gebruikers berichten uit sociale media of uit hun Connections-newsfeed rechtstreeks in hun inbox te zien krijgen, in een aparte kolom rechts op het scherm. Voordeel is dat gebruikers niet meer hoeven te schakelen tussen applicaties om dergelijke berichten te volgen.

Voorts kondigde IBM ook nieuwe software en cloudservices aan die hr-managers en marketeers moeten helpen bij het benutten van sociale media. Straks wordt de hr management module van Kenexa immers geïntegreerd in de software van IBM (in de 'employee experience suite' meer bepaald), waarmee hr-verantwoordelijken bijvoorbeeld op zoek kunnen gaan naar talentvolle potentiële werknemers.

Daarnaast krijgt de 'Customer Experience Suite' voor marketeers nieuwe mogelijkheden. Zo kan content (zoals reclameboodschappen of promoties) met één klik op de knop gepubliceerd worden op Facebook, zonder tussenkomst van het it-departement ('social media publisher').

Mobiel

Opvallend is dat de meeste van de bovengenoemde toepassingen 'responsive design'-gewijs klaar zijn voor mobiele toestellen, en meteen beschikbaar worden voor iOS 6, Android en BlackBerry. "Mobile is één van onze onderscheidende factoren", vertelde directeur sociale software Heidi Ambler aan Data News. "Mensen zijn volledig afhankelijk geworden van hun mobiele toestellen. Dat hebben we goed begrepen."

Ook de 'as a service'-portfolio wordt gevoelig uitgebreid, wat kleinere bedrijven warmer moet maken voor het aanbod van Big Blue. "Onze software voor marketeers draait volledig in de cloud, er hoeft geen soft- of hardware geïnstalleerd te worden", klonk het uit de mond van vp software solutions Mike Rhodin, die daarmee het argument wilde ontkrachten dat de front-end software van IBM op het lijf geschreven is van grote mastodonten. "De hr management toepassingen van Kenexa (dat in december werd overgenomen) worden vandaag zowel door kmo's als door multinationals gebruikt."

Integratie

Vier kernbegrippen vatten de strategie van IBM voor de komende jaren samen: social, analytics, cloud en mobile. Vier ijkpunten die volgens het bedrijf niet los van elkaar gezien kunnen worden. "Toegegeven, het landschap voor sociale bedrijfssoftware is erg concurrentieel", aldus nog Rhodin, die doelde op kleinere spelers zoals Jive Software, Box.com, NewsGator en zelfs Salesforce.com."

"Maar de apps die dergelijke spelers aanbieden, staan vaak op zichzelf, terwijl je pas echt waarde kan creëren door social te combineren met 'big data'-analyse, met cloud én met mobile. Momenteel is er geen enkel ander bedrijf dat al zo ver staat met de integratie van die dingen als IBM. Dat zeggen wij niet, dat zeggen Gartner en IDC."

Hoe het ook zij, het softwareplatform voor social business van IBM getuigt alleszins van een weldoordachte visie. "De voorbije 3 jaar hebben we 23 bedrijven overgenomen om ons front office business-aanbod te versterken, en er zullen er nog volgen", besloot de vp. "Onze klanten willen niet bij tien verschillende spelers gaan aankloppen om hun business-problemen opgelost te krijgen. En waarom zou je niet én geïntegreerd én best of breed kunnen zijn?"

Frederik Tibau