Infonetics Research zag in het derde kwartaal sterke LTE-activiteiten in de VS, Zuid-Korea en Japan, maar zwakke prestaties in de BRIC-landen. "In totaal goed voor een wereldwijde toename van 30 % in de verkoop van LTE-infrastructuur", zegt Stéphane Téral, analist bij Infonetics Research. Volgens hem is LTE overigens het enige lichtpunt in de markt van mobiele infrastructuur, die naar beneden getrokken werd door een tegenvallende verkoop van onder meer cdma- en wimax-apparatuur. Jaar-op-jaar is er sprake van een daling in Q3 met 4 procent voor de volledige markt van mobiele infrastructuur.

Toch gaat de analist er van uit dat 2013 een goed jaar kan worden, met gevulde pipelines voor zowel 2G, 3G- als LTE-infrastructuur.

Maar die grote groei zal niet zozeer in Europa te vinden zijn, maar eerder in Azië. China Mobile bijvoorbeeld heeft een grootschalig plan om 100.000 TD-LTE nodes uit te rollen. Maar ook in Japan gaat het hard met LTE. Daarvan profiteert met name Nokia Siemens Networks. Dankzij grote deals in Japan springt Nokia Siemens Net-works van de vierde naar de tweede plaats in de wereldwijde LTE-ranking. Marktleider in dat klassement is overigens nog steeds Ericsson. Alcatel-Lucent en Huawei volgen op de derde en vierde plaats.

166 commerciële LTE-netwerken

De Global Mobile Suppliers Association telde eind 2012 zo'n 166 commerciële LTE-netwerken. Goed voor in totaal 51 miljoen gebruikers, voorspelde Infonetics begin december vorig jaar. Maar dat aantal neemt fors toe. NTT Docomo - de grootste mobiele operator - in Japan, telt sinds de lancering van LTE in december 2010 al 7 miljoen gebruikers en ziet die groei ondertussen iedere maand toenemen met 1 miljoen extra LTE-gebruikers. "Dit is voor ons een van de belangrijkste LTE-deals", zegt Joachim Wuilmet die sinds 2 jaar in Japan woont en er de 'corporate affairs' leidt voor Nokia Siemens Networks. Sinds september van dit jaar zijn er ook de LTE-netwerken van KDDI en Softbank 'live': infrastructuur waarvoor eveneens Nokia Siemens Networks tekende. De schaal van die deals zorgt er meteen voor dat het bedrijf de nummer één in radio access apparatuur is in de hele regio Asia-Pacific.

En de Aziatische fabrikanten dan? "Vergis je niet, lokale concurrentie is er wel degelijk. In Japan zijn er enkelen die vroeger sterk stonden. Maar in tegenstelling tot heel wat andere markten staat prijs niet voorop in de keuze voor een leverancier. Kwaliteit staat hier voorop: het moet gewoon perfect wérken. Japanners zijn bezeten van kwaliteit en dat geldt ook voor hun mobiele netwerken", aldus Wuilmet. Operatoren bevechten elkaar ook niet zozeer met tariefplannen of data-volumes, maar spelen eerder kwalitatieve punten uit zoals de performantie van het netwerk.

Hoog dataverbruik

Wat de prijzen trouwens betreft, kun je stellen dat je ongeveer 10 dollar betaalt voor 1 GB: het gemiddelde maandelijkse dataverbruik van een Japanner met een 4G-toestel. Voor 17 dollar kun je al intekenen op een LTE-bundel met 7 GB per maand.

"Met dat hoge mobiele verbruik zien we Japan als een voorloper van wat LTE gaat teweeg brengen in andere landen. Tegen 2020 verwachten we dat het doorsnee gebruik 1 gigabyte per dag zal bedragen", aldus Wuilmet: "De uitdagingen die we nu in Japan zien zoals het maximaliseren van het LTE-bereik en de groeiende nood aan capaciteit opvangen zijn voorbodes van wat we ook in Europa mogen verwachten." Al erkent Wuilmet wel dat Japan met zijn dichtbevolkte steden in meerdere opzichten een "unieke" markt is. Een van de redenen voor het hoge mobiele dataverbruik is bijvoorbeeld de populariteit van een alomtegenwoordige 'vertaalservice'. "Denk aan een soort Google Translate die volledig in de cloud draait, en die alle Engelstalige content op een mobiel toestel aggregeert en in quasi real-time vertaalt naar Japans. Zo'n service is nagenoeg standaard op een mobiel toestel aanwezig, want de doorsnee Japanner kent nog steeds geen of bijzonder weinig Engels", zegt Wuilmet.

Of wat al even "uniek" is: het is pas sinds de introductie van de iPhone dat sms'jes echt ingang vonden in Japan. "Wist je dat er pas sinds een goed jaar een 'sms roaming' overeenkomst bestaat tussen de operatoren om tekstberichten van het ene naar het andere netwerk te kunnen sturen?", gooit Wuilmet ons nog voor de voeten.

NSN wil nu de ervaringen in Japan gaan gebruiken om de producten en dienstverlening ook in andere landen te optimaliseren. "Ik denk dan in de eerste plaats aan het kunnen schalen van LTE-diensten en het zorgen voor een optimaal werkend netwerk ondanks het aantal gebruikers. Maar misschien is de belangrijkste les die we moeten meenemen nog dat operatoren in Japan er in geslaagd zijn om ondertussen al meer dollars uit data te puren dan uit voice", besluit Joachim Wuilmet.

Kristof Van der Stadt

"IN JAPAN IS IEDEREEN BEZETEN VAN KWALITEIT. EN DAT GELDT DAAR EVENGOED VOOR MOBIELE DATANETWERKEN."