Mixed reality vermengt de 'echte' realiteit met het digitale. Denk bijvoorbeeld aan toestellen als de HoloLens van Microsoft, of de Magic Leap One. Typisch aan deze toestellen is dat ze de omgeving herkennen en er een eigen 'overlay', een digitaal laagje, over leggen. Dat maakt hen bijvoorbeeld geschikt voor industriële toepassingen, zoals een digitale, 'hands on' ondersteuning bij herstellingen.

Hulp of afstand

Aluro uit Heist-op-den-Berg bouwt machines, specifiek voor het assembleren van profielen met thermische isolatie. "We leveren aan klanten zoals bijvoorbeeld Reynaers Aluminium, die onze machines gebruiken om aluminium profielen te isoleren. Daar worden vervolgens ramen en deuren van gemaakt", zegt Anthony De Meurechy, CEO van Aluro.

Het gaat om een erg specifieke niche, met een minstens even specifieke klantendatabase. "Wij zitten over heel de wereld, van Nieuw-Zeeland tot Canada, en we kunnen dus ook niet overal service teams hebben", legt De Meurechy uit. "Op dat gebied is mixed reality handig voor ons. Als er dan een klant problemen heeft, kunnen we hem beter helpen dan alleen aan de telefoon." Aluro wil enkele standaardprocedures, zoals het vervangen van onderdelen, uitwerken in de HoloLens. Het programma kan de klant dan in de praktijk tonen hoe de herstelling werkt, terwijl hij aan de machine staat. "En wanneer hij ermee aan de slag gaat, kunnen wij vanop afstand helpen door mee te kijken via de bril", zegt De Meurechy nog.

Het systeem, dat werd uitgewerkt door het Belgische Vires, werkt in principe als een zeer geavanceerde handleiding. Een klant koopt een van de machines en krijgt daar een HoloLens bij die al voorgeprogrammeerd is met een reeks vaak gebruikte procedures.

Zet de bril op uw neus en ga voor de machine in kwestie staan, en ze zal die machine ook herkennen. Afhankelijk van de procedure die u start, kan de software u vervolgens een digitale laag tonen die u precies uitlegt welke bouten en panelen er bijvoorbeeld verwijderd moeten worden om een onderdeel te vervangen. Denk aan oplichtende onderdelen op de machine voor u, of waar nodig duidende filmpjes.

Aan de basis van de app liggen de CAD-tekeningen, de ontwerpen van de machines zelf, die worden uitgelijnd naar een 3d-afbeelding die in de bril wordt getoond. "Zo moet het mogelijk zijn voor mensen die niet technisch begaafd zijn om toch reparaties uit te voeren", legt Matthieu Allaert van Vires uit. Met zijn bedrijf zet hij volop in op industriële toepassingen voor de HoloLens, zoals ondersteuning bij herstellingen of trainingen.

In het geval van Aluro is er één procedure klaargestoomd voor de bril, de volgende procedures worden samen met de mensen van Aluro ontworpen. "We zijn gestart met een proof-of-concept, nu is dat klaar en zijn we aan tweede fase begonnen waar we een soort editor maken die de klant toelaat om zelf procedures samen te stellen", zegt Allaert. Bedoeling is dat het team zelf verder kan gaan met andere procedures, of aanpassingen kan maken wanneer bijvoorbeeld de machine nieuwe of andere functies krijgt.

"Voor ons is het belangrijk dat we ook zelf wijzigingen kunnen maken. We hebben nu twintig procedures uitgewerkt, dat kunnen er nog meer worden. We hebben ook iemand opgeleid die zelf procedures kan aanvoeren. Zo blijven we niet afhankelijk van één partij."

Spatial mapping

Microsoft is lang niet het enige bedrijf dat met enige vorm van alternatieve 'reality' bezig is. Dat Vires.xyz dan toch koos voor de HoloLens heeft met de 'spatial mapping understanding' te maken, zegt Allaert: "Die technologie is nodig om de fysieke omgeving te begrijpen in zijn context. Binnenkort komt ook de HoloLens 2 uit, en die ziet er veelbelovend uit. Die is ook wat gebruiksvriendelijker, met hand tracking en betere resoluties."

Ander voordeel is dat het toestel op zich staat. "We hebben ook naar andere toestellen gekeken die mixed reality bieden, maar dat is vaak nog met een kabel tussen de bril en de computer. Dat is in een industriële omgeving niet ideaal. Een bril die op zichzelf staat is veiliger."

Voor Aluro is het meer dan een gimmick. "We zien er ook extra markt in", zegt De Meurechy. "Als je naar landen gaat als de Verenigde Staten, die zijn erg gevoelig op gebied van service. Ze durven al makkelijker neen zeggen tegen je machines wanneer je niemand ter plaatse hebt. Elk argument dat je naar voor kan brengen helpt dan om klanten binnen te halen."

In The Pocket brengt Woody-pyjama tot leven

Toepassingen met augmented reality hoeft u niet noodzakelijk op de werkvloer of in een industriële of professionele context te gaan zoeken. Ook consumenten komen er beetje bij beetje mee in aanraking: zelfs de allerjongsten. Het Gentse pyjamamerk Woody, bijvoorbeeld, heeft een app gelanceerd die pyjama's tot leven wekt. Kinderen kunnen met de app het diertje op de pyjama scannen en de alpaca of dodo zo ook 'zien' rondlopen in huis en het dier bijvoorbeeld eten geven of laten dansen. Het eveneens in Gent gevestigde In The Pocket tekende voor het design en de ontwikkeling. "Een fantasiewereld met een hoekje af", zegt Steven Van de Velde, managing director van Woody Group. Het blijft ook écht bij die fantasiewereld: Woody heeft geen verborgen agenda, zo antwoordt Van de Velde op onze vraag of er ook data vergaard wordt. "We vragen geen mailadressen noch leeftijden of andere info over de gebruikers. Het is ons enkel te doen om de beleving voor kinderen. We spelen zo ook in op de digitale jeugd die leert swipen nog voor ze kunnen lezen", aldus Van de Velde.