Jaarlijks worden er tig technologiebedrijven uit de grond gestampt in Londen. Momenteel zijn er niet minder dan 46.000 actief, goed voor ruim 240.000 arbeidsplaatsen. Google en Facebook alleen al hebben er in de afgelopen maanden 5.000 werknemers aangeworven, en bouwen er indrukwekkende Europese campussen.

Londen heeft zijn start-ups dan ook heel wat te bieden, wegens de talloze incentives die technologiebedrijven er kunnen rapen. Denk maar aan de subsidies in research & development, vrijstelling van vermogenswinstbelasting en een erg aantrekkelijke tax shelter voor investeringen in start-ups.

"In 2017 werd er in Londen bijna 1,5 miljard dollar opgehaald door tech start-ups, en de voorbije vijf jaar investeerden VC's uit Silicon Valley meer in Londense bedrijven dan in Frankrijk, Duitsland en Ierland samen", voegt Tibau nog toe, die in december een missie met acht Belgische start-ups naar Londen organiseerde.

"Een en ander maakt van de stad ook voor onze digitale bedrijfjes een interessante plaats. De verhalen van Belgen en anderen die succesvol zijn in Londen tonen aan dat je niet ambitieus genoeg kan zijn."

Cultuurverschillen

Logisch dus dat alsmaar meer Belgische start-ups en scale-ups de plas oversteken. De Startups.be-delegatie bezocht onder andere de Londense vestigingen van salessoftwarebedrijf Showpad, digitaal handleidingenbedrijf Manual.to en videomarketingstart-up StoryMe.

Moraal van hun verhaal: vergewis je van de cultuurverschillen met het Belgische bedrijfsleven, of je wordt voorbijgestoken omwille van de moordende concurrentie in de stad. De Britse hoofdstad blaakt van inspiratie voor Belgische bedrijven en is dan wel op een boogscheut verwijderd van ons land: zakendoen kent hoe dan ook een andere invulling.

"De lijn tussen privé en business is in Londen flinterdun", weet StoryMe's UK country manager Stef Wynendaele. "Belangrijke beslissingen worden dikwijls op café genomen, dus je moet bereid zijn om met je stakeholders een biertje te drinken. Daarom moet je je als bedrijf ook vestigen in het drukke centrum van Londen: daar zijn cafés en bedrijven op wandelafstand van elkaar verwijderd. Proximity creates opportunity, dat is duidelijk."

"Doordat alles zo geconcentreerd is, kan je heel snel een groot netwerk uitbouwen", beaamt Jorim Rademaker, oprichter van Manual.to. Het technologiebedrijf streek onlangs neer in Londen, waar het was toegelaten tot de Microsoft Accelerator. "Dankzij hun netwerk hebben we een grote klant gestrikt, waardoor we nog sneller kunnen schakelen", aldus Rademaker. "The sky is hier the limit, die mentaliteit is enorm aanstekelijk."

De handen in elkaar slaan met lokale spelers, het lijkt wel een must voor start-ups om de cultuurverschillen te overwinnen en hun bedrijf in Londen uit te bouwen. Organisaties zoals London & Partners zijn er om bedrijven te ondersteunen in onder meer wettelijke verplichtingen en introduceren Belgische nieuwkomers met veel plezier aan het lokale ecosysteem.

Lokaal talent

Daarnaast moet u naar verluidt ook lokaal talent inhuren om uw start-up naar een volgend niveau te tillen. StoryMe zag tijdig in dat het geen aanrader was om Belgische medewerkers naar Londen te sturen om hun vestiging daar te runnen.

"Als oprichter of CEO moet je er zelf aanwezig zijn om locals in dienst te nemen", getuigde Wynendaele. "Doe dat vooral niet via selectiebureaus, want als je een van hun voorgestelde profielen niet aanneemt wegens een bepaalde reden, dan briefen ze de volgende sollicitanten wat ze al dan niet moeten zeggen om te worden aangeworven." Wil je ten slotte Londense investeerders overhalen om met uw start-up in zee te gaan, dan mag er van de alom bekende Belgische bescheidenheid geen sprake zijn. Dat werd duidelijk tijdens pitchsessies van de Belgische start-ups voor enkele Londense specialisten - waaronder directeur Warwick Hill van Microsoft Startup London, dealmaker Ruz Chishty van Thirdround en de Britse media & entertainment specialist Tony Hughes.

In tegenstelling tot heel wat Belgische coaches en VC's, namen deze investeerders geen blad voor de mond, en pakten ze onze start-ups behoorlijk hard aan. "Voldoende zelfvertrouwen uitstralen is cruciaal", stelde Ruth Janssens van community blogging platform SmallTeaser. "Je moet je boodschap goed kunnen verkopen en vooral je cijfers kennen. Britse investeerders kunnen je daarop afrekenen."

Impact Brexit onbekend

Allemaal goed en wel - maar hoeveel potentieel biedt Londen met haar nakende Brexit? Het ziet ernaar uit dat deze niet als een gevaar wordt beschouwd. Toch zetten heel wat technologiebedrijven hun plannen om Londen aan te boren on hold en kijken ze de kat uit de boom. Anderzijds werd er afgelopen jaar meer geld dan ooit geïnvesteerd in de Londense start-ups.

"Eigenlijk kent niemand de gevolgen van de Brexit", laat Philippe Sauvage van Belgian Luxembourg Chamber of Commerce (BLCC) weten. "Ik vertrouw erop dat de stad er alles aan zal doen om de gevolgen voor haar regio tot een minimum te beperken. Momenteel zie ik geen enkele reden waarom Belgische start-ups hun business niet kunnen uitbreiden naar Groot-Brittannië."

Magali De Reu

"Je moet je boodschap goed kunnen verkopen en vooral je cijfers kennen. Britse investeerders kunnen je daarop afrekenen"

"De lijn tussen privé en business is in Londen flinterdun"