Afhankelijk van uw leeftijd is de kans groot tot zeer groot dat u vandaag al even gechat heeft. Op Whatsapp, Facebook, Skype, Slack, Teamspeak, Tinder, Snapchat of misschien wel ouderwets per sms. Chat is een van de fundamenten van online communicatie. "Net zoals e-mail is het een van de bouwstenen van een toepassing. Vroeger ontwikkelden bedrijven dat zelf, nu gebeurt dat via een derde partij zoals wij", zegt ceo en oprichter John Kim. "Wij leveren iets dat je gewoon moet inpluggen en klaar. We hebben een user interface, SDK en een backend. Het werkt op meerdere platformen, je krijgt typing-indicatoren, leesbevestigingen en andere functies. Je moet zelf niets ontwikkelen."

SENDBIRD ZIT NU IN 2.500 APPS

In eerste instantie zijn we sceptisch: Er zijn al zoveel chattoepassingen, zit daar nog wel meerwaarde in? Volgens Kim wel en om heel uiteenlopende redenen. "Er zijn bedrijven die om securityredenen geen Slack kunnen gebruiken. Zij kunnen met onze tools in hun eigen systemen een chatfunctie bouwen. Slack focust bovendien op kleine groepen waar wij iets breder gaan. Maar we werken ook voor gameontwikkelaars die een chatmodule in hun games inbouwen, of voor supply chain management tools die bedrijven met verkopers laten praten. Een van onze klanten heeft een bitcoinplatform met ingebouwde chatfunctionaliteit."

SendBird is nu geïntegreerd in 2.500 apps, goed voor een paar miljoen actieve gebruikers per maand. De prijs hangt af van dat aantal actieve gebruikers en het aantal functionaliteiten, bijvoorbeeld hoe lang berichten worden bewaard. "Er is een gratis versie met beperkte functionaliteiten maar voor grote bedrijven bouwen we op maat", zegt Kim, "Je kan kiezen om foto's, audio of andere bestanden te verzenden. Alleen streaming doen we nog niet." Het bedrijf van Kim mikt daarbij niet enkel op games en consumenten-apps, maar ook op enterpriseklanten. "Ze hebben vaak extra eisen rond updates, support of speciale configuraties. Dat maakt dat de prijs daar doorgaans wat hoger ligt, vanaf 1.500 dollar per maand." Zo test het bedrijf momenteel bij een belangrijke e-commercespeler waarvan we de naam niet mogen noemen. Die wil het mogelijk maken om kopers met andere kopers te laten chatten. "Dat werkt zoals de mention-functie op Twitter: je spreekt iemand aan en die persoon krijgt een melding. Op dat moment kan een koper zijn passie over een bepaald product uiten, of opmerken wat er misschien minder goed is. Het is een vrij unieke use case."

SendBird draait wereldwijd op AWS, al denkt het bedrijf ook na over andere spelers. Bijvoorbeeld als data binnen een landsgrens moet blijven. "Als de klant betaalt, dan maken we het mogelijk voor hen."

We spraken John Kim in het voorjaar in het hoofdkwartier van SendBird in San Francisco. Eerder richtte hij met Paprika Lab al een social gaming bedrijf op dat hij later verkocht. Tegen begin volgend jaar wil hij met zijn huidige bedrijf een 'series A'-investeringsronde rond krijgen om een dominante speler te worden in real time chat. "Je ziet dat Lync ( van Microsoft) in grote ondernemingen domineert. Maar dat is vrij log en verouderd, dus er is zeker ruimte voor innovatie om Slack-achtige ervaringen naar bedrijven te brengen. Als we spreken met gebruikers, dan horen we vaak dat ze hun apps gewoon willen kunnen inpluggen op onze SDK om te integreren. En zo willen we het messagingplatform binnen bedrijven worden."

Pieterjan Van Leemputten