We ontmoeten William Holt tijdens het eerste Imec Technology Forum in Brussel. De conferentie telt ruim 400 genodigden, onder wie hooggeplaatste sprekers van onder meer Samsung, Panasonic en ASML. Het succes van het Technology Forum is opmerkelijk nu de elektronicasector in volle crisis zit. Maar het toont ook aan hoe belangrijk Imec geworden is voor heel wat grote spelers uit de sector.
...

We ontmoeten William Holt tijdens het eerste Imec Technology Forum in Brussel. De conferentie telt ruim 400 genodigden, onder wie hooggeplaatste sprekers van onder meer Samsung, Panasonic en ASML. Het succes van het Technology Forum is opmerkelijk nu de elektronicasector in volle crisis zit. Maar het toont ook aan hoe belangrijk Imec geworden is voor heel wat grote spelers uit de sector. Het onderzoek naar nanotechnologie is zo duur geworden, dat zelfs een reus als Intel niet de volledige kosten op zich wil nemen. "Imec is al langer een belangrijke partner voor Intel", vertelt Holt. "Zo heeft het instituut belangrijk onderzoek verricht naar nieuwe materialen voor high-k en metal gates, waarmee de spoorbreedte voor transistors nog verkleind kan worden." "Intel was ook het eerste bedrijf dat high-k transistors op de markt gebracht heeft, samen met de 45-nanometertechnologie. Maar als Imec tien jaar eerder niet gestart was met zijn baanbrekende onderzoek, dan had high-k er allicht niet gestaan toen we het nodig hadden." "Ook op het gebied van het toevoegen van nieuwe materialen in silicium wafers heeft Imec baanbrekend werk verricht. Maar het belangrijkste op dit moment is de uitrol van de eerste extreme ultra violet (EUV) lithografiesystemen." Holt doelt op een reeks instrumenten die in staat zijn om nog fijnere lijnen (32 nanometer en kleiner) te printen, waardoor er meer transistors op één wafer kunnen en de chips goedkoper worden. Bedrijven zoals Samsung, Intel en vele anderen beseffen allemaal het belang van EUV. In Leuven staat momenteel een exemplaar van het Nederlandse bedrijf ASML te bezichtigen. Waarmee we automatisch aanbelanden bij de Wet Van Moore, één van de stokpaardjes van William Holt. Gordon Moore, één van de oprichters van Intel, liet zich ooit ontvallen dat het aantal tran-sistors op een chip elke twee jaar zou verdubbelen. Tot nu toe kreeg de man gelijk, want de Wet geldt nog steeds. Een belangrijk gevolg was dat chips met de tijd niet alleen performanter werden, maar ook goedkoper. "Juist daarom is de wet zo belangrijk voor onze sector", gaat Holt verder. "Moore was eigenlijk een chemicus met een technologieknobbel, maar het waren vooral de economische gevolgen van zijn inzichten die zo interessant waren." "Intel heeft altijd alles op alles gezet om de wet te kunnen bestendigen, omdat het bedrijf beseft dat ze aan de basis ligt van zowat alle nieuwigheden in de sector. Zonder kostenreductie zou je bij het toevoegen van nieuwe functionaliteit altijd meer moeten betalen. Dat zou een rem gezet hebben op innovatie. Want als iets duurder wordt, krimpt de markt." De mensen van Samsung voorspellen dat het einde van Moo-re's Law bereikt zal worden bij 4 tot 5 nanometer. "Je kan een exponentiële curve ook niet blijven doortrekken", klinkt het nog. "Maar Moore draait ook niet om één en dezelfde technologie. Het is niet ondenkbaar dat er binnenkort een heel ander type van switch opduikt waar nu nog niet aan gedacht wordt. Want uiteindelijk is een transistor niet meer dan een switch. Vanaf het moment dat je gaat verkleinen en de kosten gaat drukken, is de wet van toepassing." 2009 zou ook het jaar worden van 32 nanometer, en volgens Holt zit Intel nog mooi op schema. "Voor het einde van dit jaar geen we zeker nog van start met de productie van 32 nanometer CPU's. Net zoals we tegen 2011 ook aan 22 nanometer zullen zitten", klinkt het overtuigd. "De wet van Moore zal dus nog maar eens in de praktijk worden gebracht. Higher performance computing, minder verbruik, en lagere kosten per transistor, dus meer mogelijkheden voor dezelfde prijs." Gevraagd naar de huidige softwarestrategie van Intel, blijft Holt een beetje aan de oppervlakte. "We hebben juist Moblin voorgesteld, een opensourceplatform voor mobiele toestellen dat ontwikkelaars in staat moet stellen om op een efficiëntere manier gebruik te maken van onze hardware. Om de industrie de kans te geven om te innoveren op een platform dat zuinig omspringt met energie." "Of Moblin een concurrent wordt van Android of Windows Mobile? Zo zou je dat natuurlijk wel kunnen zien. Bij Intel vonden we gewoon dat er geen mobiel platform beschikbaar is dat weinig verbruikt en kosteneffectief werkt. Met Moblin proberen we dat gat een beetje op te vullen. Het is nu aan de markt om te beslissen welk besturingssysteem het belangrijkste wordt." "Voor alle duidelijkheid: Intel blijft vooral geïnteresseerd in de verkoop van silicium. Maar soms moet je nu eenmaal ook software bouwen die toelaat om je hardware op een goede manier te gebruiken." Frederik Tibau