"Veel mensen zijn niet op de hoogte van de risico's die met het internet verbonden zijn. Het is mijn missie om die informatie te brengen op een speelse manier, maar de conclusies trekken, doen ze zelf."

Als je smartphone-batterij aan zijn laatste levensadem toe is, kan je niet anders dan accepteren dat je weldra even terug gebombardeerd wordt naar de vorige eeuw. De Belgische kunstenaar Dries Depoorter maakte het net zoals u en ik mee, en kwam zo op een idee.

Hij ontwikkelde een app die je enkel kan gebruiken als het batterijpercentage van je telefoon vijf procent of minder weergeeft. Eens je die grens hebt bereikt, geeft Die With Me de mogelijkheid om met lotgenoten in contact te komen. Als je dan toch binnenkort afgesloten wordt van alle telecommunicatie - op telefooncellen hoef je de laatste jaren niet meer te rekenen - dan hoeft dat niet meer in alle eenzaamheid te gebeuren.

"Er is altijd wel iemand om een praatje mee te slaan, want je komt terecht in één grote publieke chatroom", legt Depoorter uit. De afgelopen maanden kon Dries Depoorter op veel internationale media-aandacht rekenen door het succes van zijn app voor iOS en Android. In de App Store stond Die With Me wereldwijd een tijdlang gelijst als de populairste app van de moment.

Onverwachte dingen

"Bekende YouTubers hebben onze app gebruikt om een Ask Me Anything te doen. Hun fans stellen dan allerlei vragen via Die With Me, zolang de smartphone-batterijen het toelaten natuurlijk."

"Het leuke is dat er allerlei onverwachte dingen kunnen ontstaan. Je kan met anderen beginnen praten aan de hand van een gebruikersnaam die je eerst kiest. Ik heb al verhalen gehoord over mensen die elkaar nadien hebben toegevoegd op sociale media." Al blijft het batterijpercentage als een zeis boven het hoofd hangen van gebruikers die de chatroom betreden. "Het moet soms heel snel gaan, en daardoor doen dingen als spellingsfouten er plots niet meer toe. Naast elk bericht zie je ook de huidige batterijstatus van die persoon." Volgens Depoorter gingen ook bekende mensen al creatief aan de slag met Die With Me. "Bekende YouTubers hebben onze app gebruikt voor een Ask Me Anything. Hun fans stellen dan allerlei vragen via Die With Me, zolang de smartphone-batterijen het toelaten natuurlijk."

© Die With Me, Dries Depoorter

Toch verklapt Depoorter een manier om ietwat 'vals te spelen', waardoor je toch kan blijven chatten. "Terwijl je je smartphone-batterij oplaadt, zie je een aangepast symbool naast je berichten verschijnen. De app blijft wel werken, maar eens je weer boven de vijf procent belandt, is de app weer ontoegankelijk." Die With Me kan rekenen op een gemiddelde van 40 gebruikers die tegelijk online zijn. "Het is leuk dat de app populair is, want op die manier kunnen we werken aan nieuwe features. Binnenkort zal je ervoor kunnen kiezen om een gesprek aan te gaan met één willekeurig iemand. Ik wil ook een microtransactie toevoegen waarmee je de app al vanaf tien procent batterij kan gebruiken, als een gebruiker door tien euro te betalen eerst de functie ontgrendelt", aldus de kunstenaar. Die in-app-aankoop beschouwt hij als een ludieke test.

Informeren rond privacy

Dries Depoorter noemt zichzelf een 'mediakunstenaar'. Zijn werken komen altijd met een duidelijke knipoog naar privacy en de tech-industrie. In zijn werk 'Tinder In' maakt hij bijvoorbeeld een vergelijking tussen de profielfoto's van eenzelfde Tinder- en LinkedIn-gebruiker. Beide afbeeldingen zijn openlijk online te vinden, en toch is de verschillende manier waarop gebruikers met de twee platformen omgaan treffend.

"Ik wil mensen informeren over de manier waarop het internet en technologie met privacy omgaan", legt Depoorter uit. "Veel mensen zijn gewoon niet op de hoogte van de mogelijkheden op het internet, en de risico's die daarmee verbonden zijn. Ik zie het als mijn missie om die informatie te brengen op een speelse manier, maar de conclusies trekken laat ik aan mijn publiek over."

Programmeren vanop afstand

"Het ontwikkelen van de app verliep veel vlotter dan de manier waarop ons contact met Apple verliep."

Ondanks de positieve reacties op 'Die With Me', moet Dries Depoorter bekennen dat hij een heleboel obstakels moest trotseren alvorens hij zijn app kon lanceren. "Ik heb de app samen met een vriend uit Montreal gemaakt, David Suprenant. We hadden beiden nog nooit een app gemaakt, en door de verschillende tijdzones - hij woont in Canada - moesten we om beurten aan de code werken.

Dries Depoorter en David Suprenant © Nichon Glerum

De kunstenaar vertelt ons over het moeizame contact dat hij had met de Apple-medewerkers die zijn app screenden alvorens ze op de App Store mocht verschijnen. "Ondanks mijn gebrek aan ervaring en het feit dat ik de app samen met een vriend uit Monreal heb gemaakt, was het ontwikkelingsproces van de app veel sneller en eenvoudiger dan de manier waarop ons contact met Apple verliep."

Negatieve beoordelingen

Depoorter wijst erop dat het controleproces op iOS veel uitgebreider en persoonlijker verloopt dan de goedkeuring die op de Play Store krijgt. "In principe zou een beoordeling voor iOS maar twee dagen mogen duren, maar we hebben langer dan een maand moeite gehad om de app in orde te krijgen. We kregen de feedback dat de app te weinig gebruikt kan worden, namelijk alleen als je batterijpercentage naar vijf procent zakt. Maar natuurlijk was dat het hele concept van onze app."

"Het probleem is dat die feedback ook niet duidelijk is geformuleerd. Uiteindelijk hebben we geprobeerd om goedkeuring te krijgen door een spelletje of een internetradio toe te voegen die je altijd kon gebruiken, maar ook dat was zonder een positief resultaat."

iPhone-batterijcontroverse

"Vermoedelijk was ook het moment waarop we onze app wilden lanceren niet ideaal voor Apple", stelt Depoorter. Eind vorig jaar raakte immers bekend dat Apple de kloksnelheid van iPhones systematisch terugschroeft om te voorkomen dat batterijslijtage iPhones ongewild doet herstarten.

Al was dat moment om Die With Me toen te lanceren ook niet toevallig gekozen. "Met mijn werken probeer ik altijd het ideale moment af te wachten. Als een bepaald onderwerp met betrekking tot mijn werk plots media-aandacht krijgt, lanceer ik het", legt Depoorter uit.

Ondanks de verschillende pogingen om Die With Me aan te passen, werd de app nog steeds telkens afgekeurd door de App Store-medewerkers. "Omdat niets leek te werken hebben we uiteindelijk een oudere versie zonder spel of internetradio opnieuw ingediend, we wisten dat er een kleine kans bestond dat een andere medewerker Die With Me wél zou goedkeuren."

Menselijke fout

"Een Apple-medewerker heeft uiteindelijk toegegeven dat Die With Me door een menselijke fout was goedgekeurd."

En dat is precies wat er gebeurde. Tot verbazing van de twee ontwikkelaars bleek de app dit keer wel een positieve beoordeling te hebben. De bedoeling was om zo snel mogelijk te lanceren, maar net voor de app live ging, stootte Depoorter op een typefout. "De enige manier om een aanpassing te maken, was om de app opnieuw te laten beoordelen door Apple. Even later kregen we te horen dat ze opnieuw niet aan de eisen voldeed. We hebben toen om meer duidelijkheid gevraagd, omdat we letterlijk één letter in de code hadden aangepast. Een medewerker heeft uiteindelijk toegegeven dat onze vorige versie door een menselijke fout was goedgekeurd." De twee ontwikkelaars hebben dan maar beslist om Die With Me met een spellingsfout te lanceren.

"Het is ongelooflijk om te zien dat iets op zo'n korte tijd zo populair kan worden", zegt de kunstenaar. "Nochtans kies ik met mijn werken bewust voor een aanpak zonder veel traditionele reclame en schijnwerpers. Ik geloof dat mond-aan-mond reclame, en spontane berichten via sociale media veel krachtiger zijn. Op één dag tijd hadden we meer dan half miljoen gebruikers op onze projectpagina." Maar toch voelde de spellingsfout voor Depoorter aan als een doorn in het oog. "Een dag na de lancering dienden we opnieuw een gecorrigeerde versie in. In minder dan vijf minuten was ze goedgekeurd. De procedure bleek dus na het succes heel anders te verlopen."

© Tinder In, Dries Depoorter

Play Store versus App Store

"Apple communiceert met weinig transparantie met haar ontwikkelaars. Over de Play Store kan ik heel kort zijn, want daar was de allereerste versie al na enkele minuten goedgekeurd"

Depoorter duidt op de verschillende werkwijzen van de Google Play Store en de App Store van Apple. "Apple communiceert met weinig transparantie met haar ontwikkelaars. Over de Play Store kan ik heel kort zijn, want daar was de allereerste versie al na enkele minuten goedgekeurd. Het is duidelijk dat de procedure bij Google veel sneller en meer automatisatie verloopt. Beide methodes hebben hun voor- en nadelen."

Vorig jaar verstrengde Apple de regels waaraan apps moeten voldoen alvorens ze in aanmerking komen om op de App Store te mogen verschijnen. Het bedrijf weert onder meer apps die antivirusbescherming voor iOS beloven, of namaak-versies van succesvolle apps. Verder verhoogde de techgigant in het algemeen de kwaliteitseisen voor iOS-apps. Recent raakte ook bekend dat de App Store vorig jaar voor het eerst een daling kende in haar totaal aantal apps, terwijl de Play Store een groeibeweging maakt.

Namaak-apps

Dries Depoorter merkt op dat ondanks de strengere Apple-regels namaakversies van populaire apps een probleem zijn zowel voor iOS als Android. "Een eerste namaakversie op iOS had de naam 'Alive With Me, en na een week stond ze al online. Je kan die app alleen maar gebruiken als je telefoon meer dan 95 procent batterij heeft. Anderzijds waren er ook namaakversies voor Google Play die een exacte kopie waren, en bovendien gratis te verkrijgen waren. Wij hebben bewust nooit gebruikgemaakt van advertenties in onze app."

Een andere variant maakte van Die With Me een dating-app. "Eén van die nepapplicaties legde in feite de focus op dating, en dat is een idee waar ik zelf ook mee gespeeld heb. Mijn eerste idee bestond eruit dat je mensen in je buurt kon vinden die net als jou bijna een lege smartphone-batterij hadden. Vervolgens zou je dan fysiek met die mensen kunnen afspreken, maar dat werkte praktisch minder goed."

Kunst en tech

"Misschien kunnen algoritmes zelf mooie dingen creëren, maar originaliteit blijft volgens mij iets menselijks."

Depoorter is ervan overtuigd dat kunst en technologie op een krachtige manier hand in hand kunnen gaan. "Eén van mijn werken heet 'Trophy Camera'. Het is een camera die alleen absolute topfoto's maakt. Machinelearning-algoritmes vergelijken de foto die je met de camera neemt met foto's die in het verleden bekroond zijn. Van zodra er gelijkenissen worden gevonden, slaat hij de foto op."

© Trophy Camera, Dries Depoorter

Als we Depoorter vragen of hij zich zorgen maakt of technologie ooit zelf even goed kunst zal kunnen creëren, reageert hij overtuigd. "Misschien kunnen algoritmes zelf mooie dingen creëren, maar originaliteit blijft volgens mij iets menselijks." Microsoft stelde onlangs een voorbeeld voor van een algoritme dat op basis van een woord zelf een uniek beeld kan creëren. De toepassing kreeg de naam 'Drawing bot'.

Dating

Toch speelt zijn eerdere idee - een totaal nieuwe soort dating-website - nog steeds in het hoofd van Depoorter. "Ik werk er nu aan. Ik kan er op dit moment nog weinig over zeggen. Het is een site die eigenlijk heel serieus bedoeld is, maar toch is er ook een hoekje af."

Depoorter werkt naar eigen zeggen altijd aan meerdere werken tegelijk. Op dit moment zijn er twee projecten volledig klaar, en wacht hij de geschikte moment af, zodat hij ze met het juiste momentum kan lanceren.

Die With Me is voor 0,99 euro verkrijgbaar voor Android en iOS.