Het prototype van de Lightyear One combineert een batterij met zonnecellen op het dak en op de motorkap. Die vijf vierkante meter moeten er voor zorgen dat de wagen bij volle zon 50 tot 70 extra kilometers per dag op zonne-energie kan rijden.

In totaal belooft het bedrijf dat je 600 tot 800 kilometer bereik kan halen bij normaal rijgedrag. "725 kilometer is de WLPT range," zegt medeoprichter en CEO Lex Hoefsloot. Dat is een standaardmeting voor wagens. "Maar zelfs in de slechtste omstandigheden, in de winter bij -10°C wanneer je snel rijdt en de verwarming aan hebt staan, garanderen we nog steeds 400 kilometer."

"Zelfs in de slechtste omstandigheden, in de winter bij -10°C wanneer je snel rijdt en de verwarming aan hebt staan, garanderen we nog steeds 400 kilometer."

© Lightyear
Lex Hoefsloot, CEO en medeoprichter van Lightyear © PVL

Dat is indrukwekkend ten opzichte van de concurrentie. Zelfs Tesla, Audi of Jaguar halen met een volledig opgeladen batterij maar iets meer dan 400 kilometer. Terwijl Lightyear zelf zegt dat het met een kleinere batterij werkt. De exacte capaciteit maakt het nog niet bekend. Het bedrijf wijst daarvoor naar efficiëntie, kennis die de oprichters vergaarden toen ze als student de Solar Challenge wonnen met een zelfgebouwde wagen op zonnepanelen.

Minder batterij, meer bereik

"Met een kleinere batterij kunnen we bijvoorbeeld de passagiers tien centimeter lager zetten en dat verbetert de aerodynamica. In de autosector zie je dat ze net grotere en dus zwaardere batterijen in wagen steken, maar dat zorgt ook voor een zwaarder stroomverbruik. Wij doen het omgekeerde," aldus Hoefsloot. Hoeveel de Lightyear One exact weegt wil Hoefsloot ook nog niet kwijt. Wel zit de wagen ten opzichte van vergelijkbare voertuigen (Tesla's Model S of de Audi E-Tron) "minstens een derde" onder dat gewicht. Een Model S weegt 1.735 tot 2.238 kilo. De E-Tron 2.490 kilo.

De zonnecellen geven 50 tot 70 kilometer bereik per dag.

Lightyear One kan volgens de oprichters ook volledig opladen na één nacht aan een gewoon stopcontact. Bij een huidige elektrische wagen kan dat 48 uur duren. Daar zit volgens de makers geen magie achter. Het gaat om een gewoon oplaadproces, maar de wagen is lichter en efficiënter. Daarom haalt het met een kleinere batterij meer kilometers en kan er sneller een groter bereik worden gehaald.

Door de kromgelegde zonnepanelen optimaal te laten samenwerken kan de wagen 50 tot 70 kilometer per dag opladen. © PVL
Het interieur van de Lightyear One focust op minimalisme. © Lightyear

De zonnecellen op het dak en de motorkap zijn geen bijzondere ontwikkeling. "Maar hoe we die integreren is dat wel," zegt Koen Van Ham, medeoprichter en chief design officer. "Het probleem is dat het dak van een wagen krom is. Dat wil zeggen dat terwijl de zon op de ene plek er recht op staat, dat op andere cellen niet het geval is en dan limiteert de ene cel de andere. Daarom hebben we technologie ontwikkeld die op elk moment het maximale uit elk paneel kan halen."

© Lightyear

"Het ontwerp van de wagen is ook minimalistisch. Het is geen gadgetbom. We hebben wel een 9 inch scherm en een app. Maar de focus ligt op de gebruikservaring. Het is een long range car en dat bereik halen moet moeiteloos zijn." Om die ervaring te garanderen overlegt Lightyear ook met haar eerste kopers. Zij krijgen regelmatig delen van de wagen te zien en kunnen er feedback over geven.

Duur, maar ook goedkoop

Oprichters Koen Van Ham, chief design officer, en Lex Hoefsloot, CEO. © PVL

Van Ham is optimistisch over de verdere evolutie. "We liften mee op drie trends: zonnepanelen, batterijcellen en een lichtgewicht constructie. Dat is technologie die volop verder wordt ontwikkeld. De stroom die uit het stopcontact komt kan wel dalen, maar blijft onderhevig aan een basisprijs en olie uiteraard ook. Dus naarmate technologie goedkoper wordt, zal het goedkoper worden om met een zonnewagen te rijden."

Goedkoop is echter een zeer relatief begrip. De Lightyear One heeft intussen zo'n honderd voorafbestellingen, voornamelijk in Nederland, binnen. Het bedrijf mikt op 500 bestellingen die vanaf 2021 worden geleverd. Maar voor een ongelooflijk cool concept, betaal je wel een minder cool bedrag: 149.000 euro of 119.000 zonder BTW.

"Op de meeste zonnige weken ga je volledig op zonne-energie kunnen rijden"

Lightyear benadrukt wel dat de kost per kilometer een pak lager ligt. Wie in de zomermaanden geen lange afstanden aflegt, hoeft zelfs niet op te laden en rijdt virtueel gratis. De batterij is er vooral voor de keren dat je meer dan honderd kilometer op een dag aflegt.

"Het gemiddelde woon-werk verkeer van de Nederlander is gemiddeld dertig kilometer. Dus je wagen is weer opgeladen wanneer je weer vertrekt. Op de meeste zonnige weken ga je volledig op zonne-energie kunnen rijden," zegt Hoefsloot.

Toekomst, partners en concurrenten

Terwijl het bedrijf nog niet alle details van de Lightyear One prijsgeeft, denkt het wel actief op lange termijn. Lightyear wil niet één wagen uitbrengen, maar een reeks. Idealiter voertuigen die betaalbaar zijn voor de doorsnee Europeaan.

Het blijft daarbij onduidelijk of het dan gaat om wagens die worden gekocht, of in een gedeeld model (per kilometer of per uur) worden gebruikt. Als we Hoefsloot vragen naar de prijsklasse waar hij op termijn aan denkt, dan blijft dat vaag. "Auto's gaan als een vloot werken. Dan spreken we niet over de aanschafprijs, maar over de kilometerprijs en dan zit je op hetzelfde niveau als een doorsnee middenklasse wagen. Zoiets kan al binnen tien jaar."

© PVL

De ambities van Lightyear verdienen applaus, maar de vraag blijft hoe succesvol hun wagens kunnen zijn als de concurrentie het concept overneemt. Wat als Tesla zelf een wagen met zonnecellen lanceert? "We moedigen dat zeker aan," zegt Hoefsloot. "Al verwachten we niet dat alle autobouwers het zullen doen. Wij focussen radicaal op prestaties en het gaat moeilijk zijn voor anderen om dat in te halen. Maar we zouden blij zijn mochten ze het doen."

"We willen de Lightyear One absoluut in productie brengen. Dit is geen eenmalige show-off car."

Hoefsloot laat ook vallen dat hij de technologie van Lightyear graag wil delen met andere autobouwers. Hij gelooft in een en-en verhaal waarbij zijn wagens kunnen bestaan, maar de technologie ook in licentie aan andere kan worden gegeven. "Beiden kunnen. Natuurlijk is dit een showcase van onze technologie, maar we willen de Lightyear One absoluut in productie brengen. Dit is geen eenmalige show-off car. Maar de technologie erachter is een uitdaging voor de hele industrie en we willen ook anderen daarbij helpen."

© PVL
© PVL

"We willen vooral een impact hebben," zegt hoofd design Koen Van Ham daarover. "Een lichtjaar aan kilometers is ons doel en met de kansen die zich voordoen bepalen we de beste strategie om daar te komen. We hebben een idee en sterke partnerschappen zijn daar een onderdeel van."

Wagen van de toekomst of ambitieus concept?

De onthulling van de Lightyear One is eentje met dubbel gevoel. De presentatie van de wagen was een goed ingestudeerde show over uitdagingen, design en de toekomst van wagens. Wat daarbij het merendeel van de tijd ontbrak was de wagen zelf.

Slechts een twintigtal mensen hebben al effectief gereden met de wagen.

De Lightyear One werd pas op het einde getoond, maar van een echte demonstratie was geen sprake. De wagen heeft niet gereden. De aanwezig media mocht wel foto's nemen van het voertuig, maar in het voertuig plaatsnemen was niet toegelaten. Op dit moment weten we enkel met zekerheid dat de koplampen werken. Volgens medeoprichter Van Ham hebben hooguit twintig mensen met de wagen gereden. Hijzelf is daar trouwens niet bij.

De Lightyear One © PVL

Maakt dat de wagen verdacht of onbetrouwbaar? Neen. Maar het geeft wel aan dat de Lightyear One nog een lange weg af te leggen heeft. De ambitie druipt er af bij de makers en een wagen vanaf nul bouwen, zelfs met de kennis uit de Solar Challenge op zak, is een complexe puzzel. Zowel technisch, praktisch, logistiek en zeker financieel. Dat Lightyear na twee jaar een prototype toont waarvan nog niet alle details mogen (of kunnen) geweten zijn is daarom niet abnormaal. Mocht het bedrijf vandaag een afgewerkte wagen kunnen tonen die ter plekke kan worden getest, dan kan het in principe ook aan de productie beginnen.

Wat de Lightyear One vandaag wel doet, is beloven dat het technisch mogelijk is om een volwaardige gezinswagen te bouwen die niet gelimiteerd is tot 400-500 kilometer. Die in optimale omstandigheden zelfs vanzelf en gratis kan opladen. Koppel dat aan de technologische vooruitgang die we in de komende jaren mogen verwachten, hopelijk met een lagere instapprijs, en Lightyear staat wel degelijk aan het begin van een nieuw tijdperk.

© Lightyear