Bedoeling is dat vrijdag om 02.45 uur Belgische tijd vanop Cape Canaveral in Florida een Falcon-9 draagraket van de Amerikaanse raketbouwer SpaceX vertrekt, om de sonde Beresheet - Hebreeuws voor 'in den beginne' - naar de Maan te slingeren. De onbemande sonde weegt 585 kilo en is anderhalve meter hoog. Het ding moet een Israëlische vlag op de Maan neerplanten en het magnetisch veld onderzoeken. Aan boord is ook een thora.

De landing van de sonde is voor 11 april voorzien. Als het lukt, wordt de joodse staat na de grootmachten VS, Rusland en China het vierde land dat erin slaagt een ruimteschip een zachte landing op Maan te laten maken. Europa heeft één satelliet in een baan rond de Maan gebracht, maar heeft er nog geen sondes laten landen.

De bouw van de Maanverkenner heeft omgerekend 84 miljoen euro gekost. In tegenstelling tot de eerste drie maanlandingen, die gefinancierd werden met staatssteun, komt het geld nu vooral van private investeerders. Een daarvan is de 88-jarige Israëlische miljardair Morris Kahn, die ook voorzitter is van SpaceIL. De organisatie geniet ook steun van het Israëlische ruimtevaartbureau (ISA) en Israël Aerospace Industries (IAI).

Nog meer private Maanlanders op komst

SpaceIL was in 2011 opgezet voor de Google Lunar X Prize. Google beloofde een tijdlang 20 miljoen dollar aan de eerste particuliere organisatie die een onbemand voertuig op het Maanoppervlak kon afzetten. De deadline, aanvankelijk 2015, werd verlengd naar 31 maart 2018, maar is intussen verstreken.

Toch gingen veel deelnemende bedrijven door met de ontwikkeling van hun Maanlander. Zo plannen ook het Californische Moon Express, het internationale congolomeraat Synergy Moon, het Indische TeamIndus en het Japanse Hakuto dit of volgend jaar een Maanlanding. Maar het lijkt er dus op de sonde van SpaceIL de race zal winnen.