De sonde richtte om 06.33 uur Belgische tijd haar camera's op Ultima Thule. Deze ijzige steenklomp in de Kuipergordel bevindt zich op zowat 6,4 miljard kilometer van ons, 1,6 miljard km verder dan de baan van de dwergplaneet Pluto. 'Nooit eerder heeft een ruimtetuig een object bestudeerd dat zo veraf gelegen is', maakte wetenschappelijk missieleider Alan Stern bekend..

Toen er bevestiging kwam dat de eerste signalen waren binnengelopen brak er bij de vluchtleiding applaus en gejoel uit.

Foto's

De sonde vloog het object aan meer dan 51.500 km per uur op een afstand van 3.500 km voorbij en schoot normaal gezien in enkele seconden tijd zowat 900 beelden. De scherpste foto's zouden woensdag onze planeet bereiken.

Wetenschappers hopen dat de observatie van Ultima Thule meer kennis oplevert over hoe het zonnestelsel is ontstaan. De Kuipergordel is een omvangrijke regio in ons zonnestelsel dat potentieel miljarden kleine objecten herbergt die afstammen van de vorming van ons planetair stelsel en die de sleutel kunnen zijn om dit proces te begrijpen, zegt de NASA.

Dertien jaar

New Horizons is in januari 2006 op Cape Canaveral gelanceerd om in het bijzonder de dwergplaneet Pluto gedetailleerd te verkennen. Dit gebeurde in 2015.

Correctie 02/01/2019: In een eerdere versie van dit artikel stond dat Ultima Thule 'het verste object is dat ooit door de mens werd bestudeerd'. Dat werd vervangen door 'het verste object dat ooit door een ruimtesonde van dichtbij werd bestudeerd'. De mens bestudeert namelijk ook de melkweg, sterren, exoplaneten, zwarte gaten en andere verafgelegen objecten, zij het zonder ze te bezoeken. Ultima Thule werd overigens in 2014 ontdekt door de Hubble-Ruimtetelescoop.