Orange en Proximus hebben donderdag een 'term sheet' ondertekend om tot een overeenkomst te komen voor het delen van mobiele toegangsnetwerken, bijvoorbeeld zendmasten. Dat moet beide telecombedrijven kosten helpen besparen.

De bedrijven claimen dat het delen van netwerken ook voordelen voor de eindgebruikers en de maatschappij met zich meebrengt: "een ruimer outdoorbereik, een betere 'deep indoor' dekking, en een snellere uitrol van 5G". Aangezien er minder antennesites nodig zijn, zou de samenwerking bovendien voordelen voor het milieu opleveren. "Dit zorgt voor minder visuele hinder en voor een vermindering van het totale energieverbruik met ongeveer 20 procent, vergelijkbaar met het verbruik van 10.000 gezinnen in België", klinkt het.

De joint venture zal niets veranderen aan de producten en de diensten die de twee operatoren aanbieden. Proximus en Orange België benadrukken in de mededeling dat ze "onafhankelijke concurrenten op het vlak van diensten en prijzen blijven".

Beide operatoren zullen een belang van 50 procent krijgen in de joint venture. In de volgende maanden zullen werkgroepen van Proximus en Orange alle modaliteiten van de samenwerking, waaronder het organisatiemodel, vastleggen. Tegen het einde van het jaar moet een definitieve overeenkomst uit de bus komen. "De bedoeling is om de voorbereidende werken in het eerste kwartaal van 2020 aan te vatten", luidt het.

De Backer: 'Waakzaam zijn voor voldoende concurrentie op onze telecommarkt'

Minister van Digitale Agenda en Telecom Philippe De Backer (Open VLD) reageert argwanend op het nieuws. De minister wijst erop dat minder concurrentie leidt tot minder investeringen en nog hogere prijzen.

"De kosten van de uitrol van een dergelijk netwerk kunnen zeker dalen. Dat kan goed nieuws zijn voor de consumenten als er ook snel investeringen volgen en de verlaagde kosten terug te vinden zijn in de factuur van klanten en bedrijven", schrijft De Backer. "Maar wanneer operatoren erin slagen om én hun kosten én de concurrentie te verlagen, dan is dat uitstekend nieuws voor de aandeelhouders, maar slecht nieuws voor de consumenten."

De uitrol van 5G zal in het begin vooral een impact zal hebben op de zakelijke markt en de industriële toepassingen voor 5G. De Backer merkt op dat Proximus en Orange samen over een zeer groot marktaandeel in dit segment beschikken. "Het 5G radio-netwerk dat ze samen gaan uitrollen dreigt dus een monopolie-netwerk te worden. Door een gebrek aan concurrentie zou de uitrol van een industrieel en zakelijk netwerk wel eens zéér traag kunnen gebeuren en de prijzen zéér duur zijn", klinkt het.

Vakbonden: '82 medewerkers Proximus verplicht om overgang te maken'

Niemand wordt door de beslissing op straat gezet, maar 82 voltijdse werknemers van Proximus zullen wel de overstap naar de joint venture moeten maken. Dat zeggen de vakbonden bij Proximus.

Het gaat om technici en ingenieurs die instaan voor het beheer van de netwerken. "Die mensen worden verplicht om een stabiel bedrijf te verlaten", zegt Ben Coremans (ACV Transcom). "Hun activiteit behoort nochtans tot de core business van Proximus. Dit lijkt dus op een ontmanteling van het bedrijf", zo klaagt hij aan.

"We hadden gehoopt om hierover nog te kunnen onderhandelen, maar voor de raad van bestuur is dit al beslist beleid", betreurt ook Bart Neyens (ACOD), die het heeft over een "aanval op de sociale dialoog". "Ik vrees dat dit op lange termijn erg nadelig zal zijn voor arbeidsomstandigheden van de werknemers."

Neyens stelt zich ook vragen bij de 50/50-verdeling in de joint venture. "Ik vrees dat Orange hierdoor zal gaan lopen met de vruchten van de investeringen die Proximus jarenlang gedaan heeft."