"Ik verwijs u graag naar mijn collega's aan de balie. Volg mij maar", is een van de boodschappen van de robot aan klanten. De humanoïde robots - met een lichaamsstructuur die lijkt op die van een mens - moeten klanten kunnen bijstaan door bepaalde producten aan te bevelen, een drankje aan te bieden, bijkomende informatie te verschaffen en de klant te gidsen door de winkel. De robot kan zich zelfstandig verplaatsen en kan op strategische punten halt houden.

De robots moeten het personeel van Auva en Computer Checkpoint helpen bij hun werk. "Als onze klanten hun weg niet vinden of geen beslissing kunnen nemen, dan kan de robot de fakkel overnemen en tal van kostbare informatie meedelen of de klant rondleiden in de verkoopruimte, zodat die klant naar de juiste afdeling wordt gebracht, waar een verkoper dan zijn taak overneemt", zeggen Raf Coomans, CEO van Auva, en Edy Van Acker, CEO van Computer Checkpoint.

Oostendse software, Chinese hardware

De robots zijn voorzien met software van ZoraBots uit Oostende. De hardware komt van het Chinese UBTECH. "Dit is uniek in Europa. Wereldwijd hebben we er zo'n 3.000 in retail, waarvan het merendeel voor de Chinese markt", zegt Shiyo Lin, Head of Marketing voor UBTECH in Europa. "De robots zijn erg geschikt voor toepassingen op maat. Ze kunnen gebruikt worden om producten in winkels te betalen, hotelgasten binnen te laten en mensen te helpen in ziekenhuizen en musea. In China worden ze in drie à vier luchthavens al gebruikt om de status van vluchten weer te geven, reizigers te gidsen, en hotels en taxi's op te zoeken."

In de toekomst kunnen studenten van Hogeschool PXL mogelijk aan de slag met de nieuwe technologie. De studenten zouden nieuwe vormen van retail kunnen bedenken waarin robots en kunstmatige intelligentie een rol spelen.

De Belgische en Europese primeur is een samenwerking tussen China en België. Zo waren ook een delegatie van de Chinese ambassade en de Chinese Europese missie in Brussel aanwezig op de lancering in Auva in Hasselt. Woensdagnamiddag is het de beurt aan Computer Checkpoint in Gent.