Onlangs was ik op de viering van 20 jaar ADM: een van de grote IT-businessnetwerken in ons land. Naast een verplichte trip down memory lane, werd er ook vooruit gekeken. Niet alleen naar de toekomst van IT, maar ook naar die van een netwerkvereniging als ADM.

Want hoe u het ook draait of keert, een doorsnee IT-netwerkevent kleurt vandaag grijs, blauw en zwart: grijzende mannen in een donkerblauw maatpak en een zwarte vest. Dat zegt niks over de kwaliteit van het event, maar wel over het gebrek aan diversiteit en de gemiddelde leeftijd. Van het ADM-event bleef me een setting op het podium bij met drie generaties in één zetel: oprichter Christian Leysen, voorzitter Jan De Schepper en Tessy Martens die de jongere generatie vertegenwoordigt.

Presentatrice Ihsane Chioua Lekhli gooide haar meteen een statement voor de voeten: "Jongeren willen niet meer netwerken", gevolgd door nog iets met work-life balance. Maar Tessy maakte duidelijk dat het geen kwestie is van niet willen. Ja, de jongere generatie - en ik noem ze bewust geen millennial - heeft meer oog voor de balans tussen werk en privé. Zij die wel het woord millennial gebruiken, doen daar nogal schamper over, maar dat is onterecht. "Jongeren willen gaan netwerken wanneer ze er de meerwaarde van in zien én wanneer het past in hun levensstijl. Waarom niet sporten en netwerken combineren?", stelde Tessy. Met de Hercules Trophy hebben we in eigen land al een mooi voorbeeld. Maar heel wat IT-spelers organiseren ondertussen ook evenementen die het nuttige aan het aangename koppelen. Dan heb ik het niet alleen over sport, maar ook over een kruisbestuiving met cultuur, muziek of film.

Zeg niet langer conferentie, maar businessfestival

Ik zie er zelfs een bredere trend in: noem het de festivalisering van IT. Het fenomeen komt overgewaaid uit de Verenigde Staten waar onder meer Burning Man (Black Rock Desert in Nevada) en SXSW (South by Southwest in Austin, Texas) al even ingeburgerd zijn: grootschalige evenementen die zich afspelen op het punt waar film, muziek, media en technologie elkaar kruisen. In eigen land zag dit jaar and& het licht: een multidisciplinair evenement in Leuven dat zich laat inspireren door SXSW en dat innovatie centraal zet.

Dit najaar wordt het Antwerpse Eilandje dan weer ingepalmd door SuperNova. "Een ambitieus internationaal event volledig in het teken van de toekomst", leest de aankondiging. Organisatoren Flanders DC en Scale-Ups.eu pakken uit met experts van wereldklasse, maar willen ook de durfkapitaalwereld linken aan scale-ups. En er hoort een gratis publieksspektakel bij.

Organisatoren van muziekfestivals hebben de trend ondertussen ook begrepen. Elk jaar groeit bijvoorbeeld het B2B-netwerkingaanbod van Tomorrowland. Ook dit jaar nodigenden leveranciers hun klanten, partners en prospecten uit voor een netwerknamiddag- en avond in het decor van the technofestival.

De festivalisering van IT toont zich zelfs bij de traditionele beurzen, met CeBIT als meest uitgesproken voorbeeld. In de topjaren trok het Centrum der Büro- und Informationstechnik 700.000 bezoekers, vorig jaar nog 200.000. Organisator Deutsche Messe ruilde het koude februari in voor het warmere juni. CeBIT laat zich nu niet langer omschrijven als de grootste computerbeurs van Europa maar als "Europe's Business Festival for Innovation and Digitization", geïnspireerd door start-upconferenties als Slush en The Next Web. Geslaagd? Ons jongste redactielid kwam in ieder geval enthousiaster dan ooit terug uit CeBIT. En met een ruimer netwerk.