In de wandelgangen van het Mobile World Congress (MWC) in Barcelona vernam Data News dat er nog steeds hoop bestaat dat ons land tijdig uit de impasse rond 5G geraakt. Omdat de federale overheid en de gewesten het niet eens raken over de verdeling van de inkomsten uit de nog te organiseren veiling van nieuwe 5G- en hernieuwde 4G-licenties, dreigt de uitrol van het 5G-netwerk een werk van lange adem te worden. "Er wordt nog steeds gepraat. Een aantal scenario's worden momenteel afgetoetst", bevestigde Minister van Telecom Philippe De Backer aan Data News tijdens zijn bezoek aan het Mobile World Congress.

'Agoria-piste is geen optie'

De Backer gaat niet verder in op de mogelijke scenario's, maar schuift wel enkele voorwaarden naar voor waaraan een akkoord volgens hem zeker moet voldoen. "Het moet een complete veiling zijn voor zowel de 4G- als 5G-netwerken zodat er aan spectrumtoptimalisatie kan gedaan worden. Daarnaast moeten er garanties zijn voor een snelle uitrol en snelle investeringen in 5G", vertelt De Backer.

De Backer herhaalt dat hij de Agoria-piste geen goed idee vindt. De technologiefederatie kwam met het voorstel om enkel de 3,6 Ghz frequentieband voor 5G (3,4 Ghz tot 3,8 Ghz) nu al te veilen. Het voorstel kreeg bijval van Vlaams minister-president Geert Bourgeois (N-VA).

"Ik begrijp niet goed waarom Bourgeois daarin is meegegaan. Hij kijkt in dit dossier alleen naar de operatoren, maar ik kijk naar de hele economie. 5G kan een enorme meerwaarde betekenen voor onze digitale economie die vele factors hoger ligt dan de meerwaarde voor de operatoren. Het gaat er om dat we er voor zorgen dat ons land een koploper in de digitale economie blijft. Het is nu dat we die keuze moeten maken en het is daarom dat ik deze blokkage niet goed begrijp. Het kan toch niet dat de politiek de economie verhindert om te groeien. Wij zouden er net moeten zijn om onze economie te faciliteren en te laten groeien", stelt De Backer scherp.

Vierde operator

De licenties (4G en 5G) in één pakket veilen is in ieder geval een veel aantrekkelijker scenario voor een eventuele nieuwkomer op de mobiele markt die met een eigen netwerk wil starten: iets wat voormalig Minister van Telecom Alexander De Croo nog steeds hoopt.

"Er is zeker interesse van een aantal partijen buiten de klassieke drie operatoren om mee te doen. En er is ook veel vraag vanuit de industrie en economie om toepassingen te gaan ontwikkelen. Vlaanderen en Wallonië pompen ieder jaar tientallen miljoenen euro's in innovatie, in start-ups. Dat is publiek geld. Heel wat van die mensen vragen nu om 5G voor hun nieuw product of dienst. Het kan toch niet dat wij hen nu die mogelijkheid niet kunnen geven?", aldus De Backer.

In de piste om alvast het 5G-deel op de rails te zetten, wordt het voor een nieuwe speler op de mobiele markt mogelijk moeilijker om zich te lanceren. Sommigen zien een vierde operator op onze markt misschien liever niet komen: het druist ook in tegen de bredere Europese trend waarin de markt net consolideert van vier of meerdere spelers naar drie sterke telecomaanbieders.

"Maar wij hebben de hoogste telecomprijzen van heel Europa", repliceert De Backer. "Met een vierde operator krijg je meer concurrentie op de consumentenmarkt. Maar we moeten ook een snellere uitrol krijgen van toepassingen in B2B. En dat is nu toevallig waar de huidige operatoren niet goed in scoren: zelfs Agoria geeft dat toe. Onze operatoren hebben al publiek gezegd dat ze nog wat tijd nodig hebben. Wil je dat het snel gaat, dan heb je een speler nodig die duidelijk voor nieuwe technologie wil gaan en de rest dwingt tot volgen. Dat zal een positieve impact hebben op de totale digitale economie. Je moet verder durven kijken dan de operatoren", aldus De Backer.

'Koppeloton is nog haalbaar'

Ondertussen dringt de tijd: Europa wil dat in 2020 het 5G-spectrum vrijgemaakt is in alle landen. Volgens onze informatie heeft de regelgever BIPT zo'n half jaar nodig om een veiling op te zetten. Een veiling in het eerste halfjaar van 2020 is dus in theorie mogelijk, als de regeringsvorming na de verkiezingen geen roet in het eten gooit.

"Maar als we impasse nu nog kunnen doorbreken en afronden in de komende weken, dan sluit ons land nog aan bij de kopgroep van het peloton. Lukt dat niet, dan zakken we verder weg in het peloton. En krijgen we dan nog een lange regeringsvorming, dan hangt ons land onherroepelijk aan de staart te bengelen. Dat wil ik echt ten alle prijze vermijden", besluit De Backer.