De kans dat u nog niet van Dense Air gehoord hebt, is groot. Het bedrijf kocht in januari vorig jaar Voyacom, herdoopte het prompt tot Dense Air Belgium (DAB), en opereerde sindsdien vooral onder de radar. Maar nu is het bedrijf klaar om 4G-diensten - en later mogelijk ook 5G - aan te bieden in ons land, via het spectrum in de band tussen 2575 en 2620 MHz. Die licentie kreeg het via de overname van Voyacom in handen: een onderneming met de Chinese telecomgroep Datang. Voor wie even niet meer kan volgen: het gaat om de vierde 4G-licentie die al in november 2011 geveild werd. Het Chinese telecombedrijf betaalde toen (via BUCD) in totaal 22,5 miljoen euro voor dat blok van 45 MHz: een licentie die nog geldt tot 1 juli 2027. Datang wou de Chinese TDD-LTE variant van 4G in ons land uitrollen, maar dat bleek geen evidentie.

Eric Smekens, country manager Dense Air Belgium.

Small cells wholesale network operator

"Het model van Voyacom hebben we helemaal overboord gegooid. Wij positioneren ons als een small cells wholesale network operator", legt Eric Smekens, country manager van Dense Air Belgium uit aan Data News. "Ja, wij ambiëren zeker de rol van vierde mobiele operator, maar dan wel met de belangrijke kanttekening dat we niet rechtstreeks naar de eindklanten zullen gaan. We hanteren een wholesale-model waarbij we niet concurreren met de mobiele netwerk operatoren: integendeel, zij zijn onze klanten of partners", aldus Smekens. Het bedrijf doet dat door in te zetten op small cells technologie: apparatuur die - kort door de bocht - het mobiele signaal versterkt. Vooral om binnenhuis het mobiele datadebiet te verhogen is de technologie erg geschikt.

Welke product biedt Dense Air aan?

In België biedt het bedrijf de 'Magic Box' aan: hardware van Airspan Networks die trouwens ook al door netwerkoperator Sprint gebruikt wordt. Het gaat om een toestel dat je in de buurt van een venster moet plaatsen en aansluiten aan het stroomnet. Op 10 minuten tijd installeert en configureert de box zichzelf. De box gebruikt de LTE UE Relay technologie en verbetert zo de mobiele dekking en capaciteit. Het 4G-signaal wordt dus op die locatie verspreid via frequentieband 38. De meeste moderne 4G-handsets ondersteunen ondertussen ook die band: iets wat in het verleden niet zo evident was. Dense Air levert en installeert de small cells apparatuur als een 'managed service'. Ook netwerkbeheer hoort daar dus bij. "Maar de registratie van de eindgebruikers op het 4G-netwerk gebeurt via de mobiele netwerk operator en niet via ons", benadrukt de country manager: "Bekijk ons als een toegangspijp, net zoals je met glasvezel ook een neutraal model kan opbouwen."

Van 4G naar 5G

"Ons model draait nu rond 4G, maar kan nadien zeker evolueren naar 5G", zegt Smekens. "We hebben ons model gepresenteerd aan het BIPT (de telecomwaakhond, nvdr.) en aan het kabinet van de bevoegde minister. We hebben ook duidelijk gesteld dat we kandidaat zullen zijn om mee te bieden op het 5G-spectrum, op voorwaarde dat er een redelijke prijs op plakt. Onze groep is bereid om de portefeuille boven te halen, maar wil geen gekke prijzen betalen zoals in Italië of het Verenigd Koninkrijk het geval was", stelt Smekens. In Italië betaalden de operatoren in totaal meer dan 6,5 miljard euro om een stuk van het 5G-spectrum te pakken te krijgen. In het Verenigd Koninkrijk bracht de veiling 1,6 miljard euro in het laatje van de overheden.

Er is nu een nooit geziene, breed gedragen interesse in de ICT-wereld en in het bedrijfsleven om 5G uit te rollen en diensten uit te werken.

Smekens betreurt de impasse rond 5G in ons land en sluit zich aan bij het voorstel van Agoria om het 5G-spectrum snel te veilen en de discussie over de inkomstenverdeling over de gewesten naar een later moment te tillen. "Er is nu een nooit geziene, breed gedragen interesse in de ICT-wereld en in het bedrijfsleven om 5G uit te rollen en diensten uit te werken (onder meer Cegeka toonde onlangs ook interesse, red.). Het enthousiasme is er om met een duidelijke visie te starten. De eerste helft van 2020 zou een goeie timing zijn, want dat geeft alle partijen de kans om zich goed voor te bereiden. Ik hoop echt dat er binnen nu en drie weken alsnog een oplossing uit de bus komt."

Wie is Dense Air?

Dense Air is een dochteronderneming van Airspan Networks: een van de grotere leveranciers van LTE small cells aan mobiele operatoren. Het Japanse Softbank is voor 30 procent aandeelhouder van Airspan. Via dochterbedrijven in de landen waarin Dense Air actief is wil het wholesale 'neutral host' diensten aanbieden aan mobiele (of andere wireless) netwerkoperatoren. Die kunnen zo hun dekking (binnenshuis of buitenshuis) verbeteren en/of bottlenecks in het netwerk oplossen. Via acquisities van bedrijven of door deel te nemen aan veilingen, tracht de groep in zoveel mogelijk landen het nodige radiospectrum in handen te krijgen. In ons land dus via de overname van Voyacom, en mogelijk later ook via de 5G-veiling. Onder meer in Ierland en Australië heeft het bedrijf aan de 5G-veiling deelgenomen.